De Amerikaanse astronaut Scott Kelly en de Russische kosmonaut Mikhail Kornienko zijn na 340 dagen in het internationale ruimtestation veilig teruggekeerd op aarde.

Nog niet eerder brachten astronauten zo’n lange tijd in het ISS door. Vanmorgen landden de twee – vergezeld door kosmonaut Sergey Volkov, die ‘slechts’ zes maanden in het ISS verbleef – in Kazachstan.

Mars
De lange ruimtemissie van Kelly en Kornienko vormt de opmaat voor vergelijkbaar lange of misschien zelfs langere ruimtemissies die ruimtevaartorganisaties op hun verlanglijstje hebben staan. Je moet dan met name denken aan een bemande missie naar Mars. Een reis naar de rode planeet duurt met de huidige technologie al snel zo’n 250 dagen. Tel daar de terugreis en de tijd die de astronauten op het oppervlak van Mars doorbrengen bij op en je komt al snel uit op een ruimtemissie van twee of zelfs drie jaar. Totaal onbekend is hoe het menselijk lichaam op zo’n langdurig verblijf in de ruimte reageert. De lange ruimtemissie van Kelly en Kornienko moet daar meer inzicht in geven.

Scott en Kornienko. Afbeelding: NASA TV.

Scott en Kornienko. Afbeelding: NASA TV.

Lichaam
Tijdens de lange ruimtemissie van Kelly en Kornienko werd onderzocht hoe hun lichamen reageren op onder meer gewichteloosheid en straling. Ook werd er onderzoek gedaan naar de psyche van de twee mannen: wat doet het met een mens om zo lang vrij geïsoleerd te leven en welke invloed heeft de stress die bij zo’n lange ruimtemissie komt kijken?

Welke gevolgen heeft een langdurig verblijf in de ruimte voor het lichaam en de geest? Er werd onder meer gekeken naar het effect op de botten, spieren en bloedvaten, de motoriek, het zicht en het microbioom. Afbeelding: NASA.

Welke gevolgen heeft een langdurig verblijf in de ruimte voor het lichaam en de geest? Er werd onder meer gekeken naar het effect op de botten, spieren en bloedvaten, de motoriek, het zicht en het microbioom. Afbeelding: NASA.

Tweeling
Heel bijzonder is dat NASA ondertussen op aarde de tweelingbroer van Kelly – Mark Kelly – nauwlettend in de gaten hield. Door de toestand van beide mannen met elkaar te vergelijken, kunnen de effecten die de ruimte op het lichaam en de geest heeft tot op het cellulaire niveau worden achterhaald.

Bloemetjes en sla
Natuurlijk waren de mannen tijdens hun missie niet alleen bezig met onderzoek naar de effecten die de ruimte op hun lichaam heeft. Er waren genoeg andere klusjes te doen. Zo stonden er ruimtewandelingen op het programma, werd er geëxperimenteerd met het verbouwen van groente in de ruimte en wist Kelly de ten dode opgeschreven bloemen aan boord van het ISS weer tot leven te wekken.

Mir
Er is een kosmonaut die het langer in de ruimte volhield dan Kelly en Kornienko: Valeri Poljakov. Hij verbleef eind vorige eeuw iets meer dan 437 dagen in ruimtestation Mir.

Met de landing van Scott en Kornienko zit het werk er voor beide mannen nog niet op. Het onderzoek naar de lichamelijke effecten van de lange ruimtemissie gaat door. Over drie en zes maanden zal er opnieuw gekeken worden naar de lichamelijke en psychische toestand van de twee. “Als we willen leren hoe we mensen veilig naar Mars kunnen brengen en ze weer veilig op aarde terug kunnen laten keren, zijn de gegevens die we na de ruimtemissie verzamelen net zo belangrijk als de gegevens die we tijdens de missie verzamelen,” vertelt onderzoeker John Charles. Al zo’n vijftien jaar wordt er onderzoek gedaan naar de effecten die de ruimte op astronauten in het ISS heeft. Maar tot voor kort duurden missies niet veel langer dan zes maanden. “We zouden natuurlijk heel blij zijn als we geen verschil zien tussen een missie van zes maanden en een missie van een jaar. Maar we verwachten veranderingen (…) Hoe langer een mens in de ruimte is, hoe meer dat individu wordt blootgesteld aan risico’s zoals straling en gewichteloosheid.” Door die risico’s in kaart te brengen en wellicht manieren te ontwikkelen om deze risico’s te verkleinen, komt een nog langere ruimtemissie naar nog interessantere oorden een stapje dichterbij.