Op Nieuwjaarsavond zagen astronomen iets wat ze totaal niet hadden verwacht: een meteorenzwerm. En nu is de jacht op het object dat deze meteoren achterliet, geopend.

Een netwerk van 32 camera’s op Nieuw-Zeeland merkte de meteoren op nieuwjaarsdag op. Ze leken uit het sterrenbeeld Vliegende Vis te komen en verrasten onderzoekers compleet. In totaal zagen de onderzoekers op 31 december 21 meteoren. Een dag later spotten ze er nog twee.

Blote oog
“Dit waren meteoren die met het blote oog zichtbaar waren en de zwerm piekte ten tijde van de nieuwjaarsfeesten,” vertelt onderzoeker Peter Jenniskens. “Eén op de drie meteoren in die nacht was afkomstig van deze meteorenzwerm.”

Impressie

De afbeelding bovenaan dit artikel is gemaakt door Danielle Futselaar. Haar artistieke impressies gaan met enige regelmaat de wereld over. We spraken haar anderhalf jaar geleden. Lees het interview hier!

Onbekend
De meteorenzwerm is het jaar ervoor niet waargenomen. En ook radarobservaties op andere momenten in het verleden laten de zwerm niet zien. “Een stroom stofdeeltjes moet voor een kort moment in de baan van de aarde terecht zijn gekomen,” stelt onderzoeker Rachel Soja.

Komeet
Onduidelijk is nog welk hemellichaam deze stofdeeltjes achterliet. “In zekere zin heeft de meteorenzwerm boze geesten weggejaagd,” stelt Jenniskens. “Nu zijn we tijdig gewaarschuwd dat we in deze baan op zoek moeten gaan naar een mogelijk gevaarlijke komeet.”

Berekeningen van Soja laten zien dat deze komeet op korte termijn geen gevaar voor onze planeet vormt. Hoe dat in de verre toekomst zit, is nog onbekend. Daarvoor moeten we eerst een beter beeld krijgen van de komeet en de baan die deze volgt.