Het zwarte gat werd ooit omringd door sterren en gas, maar raakte dat alles kwijt tijdens een ontmoeting met een groter sterrenstelsel.

De ontmoeting moet miljoenen jaren geleden hebben plaatsgevonden. Een kleiner sterrenstelsel bewoog dwars door een groter sterrenstelsel heen. Alleen het zwarte gat in het hart van het kleine sterrenstelsel kwam aan de andere zijde van het grote sterrenstelsel weer tevoorschijn: vrijwel al het gas en de sterren die het zwarte gat voor de ontmoeting omringden, zijn in het grote sterrenstelsel achtergebleven.

Nog nooit gezien
Onderzoekers ontdekten het bijna volledig ‘uitgeklede’ supermassieve zwarte gat met behulp van het Very Long Baseline Array (VLBA). “We zagen dit zwarte gat wegvluchten van een groter sterrenstelsel en een puinspoor achterlaten,” vertelt onderzoeker James Condon. “Zoiets hebben we nog niet eerder gezien.”

Haast
Het zwarte gat haast zich na de ontmoeting met een snelheid van zo’n 3200 kilometer per seconde weg. Rond het zwarte gat bevindt zich nog een restje van het oorspronkelijke sterrenstelsel, maar het stelt niet veel voor. Het restje sterrenstelsel is slechts ongeveer 3000 lichtjaar breed. Ter vergelijking: onze Melkweg is ongeveer 100.000 lichtjaar groot!

Deze artistieke impressie laat zien hoe het 'uitgeklede' zwarte gat is ontstaan. Afbeelding: Bill Saxton, NRAO / AUI / NSF.

Deze artistieke impressie laat zien hoe het ‘uitgeklede’ zwarte gat is ontstaan. Afbeelding: Bill Saxton, NRAO / AUI / NSF.

Waarschijnlijk zal het restje van dit sterrenstelsel gaandeweg steeds meer massa verliezen en uiteindelijk niet meer in staat zijn om nieuwe sterren te vormen. “Over een miljard jaar zal het waarschijnlijk onzichtbaar zijn,” voorspelt Condon. Het betekent wellicht dat het best mogelijk is dat er nog veel meer van deze uitgeklede zwarte gaten zijn die astronomen echter niet kunnen detecteren.