Enkele maanden geleden ontdekten wetenschappers de eerste buckyballs in een planetaire nevel. Nu hebben astronomen diezelfde enorme moleculen ook in de geëxplodeerde restanten van een ster en in interstellaire ruimte aangetroffen. De vondst suggereert dat de buckyballs een belangrijke functie hebben: ze ‘vervoeren’ moleculen en atomen door het sterrenstelsel.

De astronomen laten in het blad Astrophysical Journal Letters weten dat ze de buckyballs op enkele plekken in de ruimte hebben aangetroffen. De onderzoekers tuurden met de Spitzer-telescoop in 250 nevels en vonden de moleculen op vier plekken. De Kleine Magelhaense Wolk was één van de vindplaatsen. De nevel bevatte enorm veel van deze grote moleculen: de massa van al deze moleculen is vergelijkbaar met die van vijftien aardse manen.

Kooitjes
De wetenschappers zijn er nog niet helemaal uit hoe buckyballs in zo’n omgeving vol stikstof kunnen bestaan. De moleculen bestaan uit zestig koolstofatomen die in de vorm van pentagons en hexagons zijn gearrangeerd. Zo ontstaan kleine kooitjes in kleine kooitjes in kleine kooitjes (zie hieronder). De moleculen zijn dus vrij complex.

BENIEUWD NAAR…

…het verhaal achter de artistieke impressie hieronder? Lees het hier!

Natuur
“In de natuur moet je veel koolstofatomen hebben om fullerenen (moleculen bestaande uit koolstof, zoals de buckyballs, red.) te zien,” weet onderzoeker Letizia Stanghellini. “Het is belangrijk dat we ze in de ruimte gevonden hebben, omdat dat aantoont dat ze in de natuur voorkomen.”

Een buckyball is sterk en hol en dat maakt deze zeer geschikt voor het vervoeren van atomen of kleine moleculen. “Als ik de FedEx van de ruimte was, zou ik de buckyballs gebruiken als verpakking,” merkt expert Kristen Sellgren op. “Je kunt iets er helemaal in stoppen als het maar klein is.” Het is niet voor het eerst dat onderzoekers bedenken dat buckyballs mogelijk deeltjes vervoeren. Eerder vond men in meteorieten ook al buckyballs met daarin gassen die niet in ons zonnestelsel voorkomen.

Afbeelding: NASA