opgeslokt

Wetenschappers zijn er getuige van geweest hoe een zwart gat – na zo’n twintig of dertig jaar te hebben ‘geslapen’ – wakker werd en een object met een massa die enkele malen tot dertig keer groter was dan de massa van Jupiter, verorberde.

Het hongerige zwarte gat bevindt zich in het sterrenstelsel NGC 4845, op zo’n 47 miljoen lichtjaar van de aarde. Astronomen bestudeerden een sterrenstelsel in de buurt van NGC 4845 toen ze opeens een heldere röntgenvlam in NGC 4845 zagen. “Die observatie hadden we echt niet verwacht,” vertelt onderzoeker Marek Nikolajuk. “Het sterrenstelsel is al zeker twintig tot dertig jaar stil.”

Röntgenstraling
Met behulp van diverse observatoria – onder meer ESA’s XMM-Newton en NASA’s SWIFT – namen de onderzoekers het sterrenstelsel onder de loep. Ze ontdekten dat NGC 4845 in januari 2011 de meeste röntgenstraling afgaf. Het sterrenstelsel werd in die periode ongeveer duizend keer helderder dan daarvoor het geval was. In het jaar dat volgde, nam de helderheid af.

Bij ons

De situatie in NGC 4845 geeft ons een voorproefje van wat er binnenkort in onze Melkweg staat te gebeuren. Zeer binnenkort zal het zwarte gat in het hart van ons sterrenstelsel ook weer gaan eten. Het menu staat al vast: een flinke gaswolk die te dicht bij het zwarte gat in de buurt komt.

Spelen
De onderzoekers bestudeerden de röntgenstraling en moesten concluderen dat deze veroorzaakt werd door het zwarte gat in het hart van NGC 4845. Dit zwarte gat bleek een object met een massa die enkele malen tot dertig keer groter was dan de massa van Jupiter, naar zich toe te hebben getrokken. Waarschijnlijk ‘speelde’ het zwarte gat eerst nog een tijdje met zijn maaltijd. Het lijkt erop dat er tussen het verstoren van de baan van het object en het moment waarop het object ook echt het zwarte gat binnenviel en het puin extreem verhit werd, zo’n twee tot drie maanden tijd zat.

Wat het zwarte gat nu precies heeft opgeslokt, weten de onderzoekers niet. Mogelijk ging het om een bruine dwerg of een gasreus, zo stellen de onderzoekers in het blad Astronomy and Astrophysics.

Loading…