exoplaneetVoor het eerst heeft een internationaal team van wetenschappers een foto gemaakt van twee – en wellicht drie – exoplaneten in vorming. Deze planeten groeien door gas en stofdeeltjes uit de stofschijf om de ster aan te trekken.

Op dit moment zijn er al bijna 1.900 exoplaneten gevonden, maar niet één van deze planeten is nog aan het vormen. Toch hebben Australische en Amerikaanse astronomen nu twee of drie zogenoemde protoplaneten aangetroffen op een afstand van 450 lichtjaar van de aarde. Deze exoplaneten draaien om de ster LkCa 15.

De onderzoekers zien de foto’s als doorslaggevend bewijs dat deze exoplaneten echt bestaan. “Het probleem met indirect bewijs is dat er altijd alternatieve verklaringen zijn waarom een exoplaneet wel of niet bestaat”, zegt professor Peter Tuthill van de universiteit van Sydney. Zijn team publiceerde het paper in Nature.

De komst van nieuwe telescopen zorgt ervoor dat wetenschappers nu lichtzwakke objecten kunnen fotograferen rondom sterren. In het geval van LkCa 15 gebruikten astronomen de Large Binocular Telescope: de grootste telescoop ter wereld. Omdat deze telescoop op het aardoppervlak staat, vormt turbulentie in de atmosfeer een groot probleem. “Wanneer je door de atmosfeer kijkt, vervormen koude en warme lucht de beelden van sterren. Vooral door de ogen van een grote telescoop krijg je een vreselijke foto.”

De Large Binocular Telescope maakt gebruik van een techniek om afbeeldingen te verscherpen, waardoor het probleem zich niet meer voordoet. “Dankzij deze techniek kunnen we het zwakkere licht van de planeten duidelijk scheiden van de heldere ster”, zegt Kate Follette van de universiteit van Arizona.

Hieronder de unieke beelden van de planeten bij LkCa 15 en een artistieke impressie van hoe deze objecten om hun moederster draaien.