Elke tien jaar steken wetenschappers de koppen bij elkaar om vervolgens vast te stellen wat er het komende decennium op het gebied van astronomie moet gaan gebeuren. Ook dit jaar moest er weer vergaderd worden en daar zijn tien prioriteiten uitgerold. We zetten de belangrijkste punten voor u op een rijtje. Dit kunt u de komende tien jaar verwachten!

Er zijn drie vragen die de komende tien jaar alle aandacht krijgen. Echt verrassend zijn ze niet. Hoe is het heelal gevormd? Zijn er planeten zoals de aarde in de buurt? En waaruit bestaat het heelal eigenlijk?

WFIRST
Om deze vragen te beantwoorden, richten de wetenschappers hun peilen op WFIRST (Wide-Field InfraRed Survey Telescope). Deze is in staat om op zoek te gaan naar donkere materie én nieuwe exoplaneten te ontdekken. Twee vliegen in één klap dus.

LSST
Maar ook op aarde zelf is er genoeg te doen. Zo is er veel aandacht voor de Large Synoptic Survey Telescope (zie foto). Deze acht meter lange telescoop is nog niet af, maar zou in 2014 zijn ogen kunnen openen. In 2016 is het gevaarte klaar voor het echte werk. De telescoop kan ver – heel ver – kijken en verwerkt alle data razendsnel. Deze worden vrijwel direct openbaar gemaakt, zodat iedereen die dat wil bij het onderzoek betrokken wordt.

Verkennen
Nog een prioriteit: het verkennen van het heelal. Denk daarbij aan programma’s zoals WMAP dat allerlei kosmologische parameters zoals de achtergrondstraling in kaart bracht. Of WISE die op zoek ging naar asteroïden en nieuwe sterren. De onderzoekers willen dat zo’n programma zo spoedig mogelijk van de grond komt. Ze denken dan bijvoorbeeld aan een zoektocht naar waterstof dat nog uit de tijd van het jonge heelal stamt. Of NanoGRAV, een apparaat dat zwaartekrachtgolven kan opsporen.

Klein
Er zijn nog genoeg andere, kleinere ideeën die de revue zijn gepasseerd. Zo moet de algemene technologische ontwikkeling doorgang vinden en zou er ook internationaal moeten worden samengewerkt. De onderzoekers denken hierbij aan LISA (Laser Interferometer Space Antenna): een project van NASA en ESA dat zwaartekrachtgolven onderzoekt. Maar ook een röntgentelescoop en de Giant Segmented Mirror Telescope (GSMT) heeft de aandacht van de onderzoekers getrokken.

Natuurlijk is er nog veel meer te ontdekken en onderzoeken, maar de tijd en middelen van de wetenschappers zijn beperkt. We zullen het hier dan ook in ieder geval de komende tien jaar mee moeten doen. Maar niet getreurd: deze prioriteiten kunnen heel goed tot mooie ontdekkingen leiden!