Spaceshuttle Atlantis en de zeskoppige bemanning is er klaar voor. Vanmiddag om 14.20 lokale tijd (dan is het hier 18.20 uur) begint de allerlaatste missie van Atlantis. De spaceshuttle heeft onder meer een Russische module en communicatieantennes aan boord.

Het is een veelbetekenende trip, maar de astronauten laten zich niet te veel afleiden. “Je kunt het je niet veroorloven om afgeleid te raken,” meent commandant Ken Ham. “Dit is een gebeurtenis die pas na de missie echt gaat doordringen. Dan realiseren we ons welke rol we in de geschiedenis hebben gespeeld. Ik denk dat de spaceshuttle de meest ongelooflijke machine is die de mensheid ooit heeft gebouwd.”

Einde voor de spaceshuttle
De Amerikaanse president Barack Obama heeft een nieuw beleid gelanceerd. Hij wil dat de mens verder het heelal ingaat. Nog voorbij het International Space Station en de maan, richting Mars en asteroïden. Dat betekent dat de spaceshuttles – die sinds 1981 in gebruik zijn – naar het museum kunnen. Dit jaar gaan er nog drie shuttles de ruimte in.

Atlantis
Atlantis is één van die laatste shuttles. Het wordt zijn 32e lancering. Aan boord bevindt zich de Rassvet, een zeven meter lange Russische opslagmodule. Ook gaan er antennes en batterijen mee. Al deze voorwerpen zullen in drie ruimtewandelingen op hun plaats van bestemming worden bevestigd.

Module
Het meest spannende moment van de missie zal ongetwijfeld het plaatsen van de module zijn. Russische modules worden normaal gesproken naar hun positie gevlogen. In dit geval gaan de astronauten de module met de robotarm bevestigen.

Goed weer
Volgens de weersverwachtingen is er 70 procent kans dat de spaceshuttle op tijd gelanceerd wordt. De enige zorg is de lage bewolking. Deze kan nog roet in het eten gooien.

Atlantis blijft twaalf dagen in de ruimte. Wanneer de shuttle terugkeert, gaat deze niet direct naar het museum. Atlantis blijft standby mochten er problemen zijn met de spaceshuttle Endeavour. Ook is er de mogelijkheid dat Atlantis alsnog een extra keertje naar het ISS moet vliegen om het ruimtestation van voorraden te voorzien.