Kleine deeltjes (doorgaans kleiner dan 1 micrometer) dragen bij aan de opwarming van de atmosfeer van de gasreus.

Dat stellen onderzoekers in het blad Nature Communications. En daarmee is er eindelijk meer duidelijkheid gekomen over de factoren die van invloed zijn op het klimaat van Jupiter.

Gassen
Eerder onderzoek toonde al aan dat gassen in de atmosfeer van de gasreus straling van de zon (en dus warmte) kunnen opvangen of afstoten. Maar die gassen alleen kunnen de balans tussen de hoeveelheid zonnestraling die in de atmosfeer belandt en de hoeveelheid zonnestraling die de atmosfeer verlaat niet verklaren.

Aerosolen
Er moet dus nog een andere factor zijn die van invloed is op het klimaat van Jupiter. En die factor hebben de onderzoekers nu gevonden: piepkleine deeltjes – oftewel aerosolen – in de atmosfeer van Jupiter.

Absorberen en reflecteren
Volgens de onderzoekers komen in de atmosfeer van Jupiter koolwaterstoffen samen, waarna ze condenseren en aerosolen vormen. Deze aerosolen absorberen warmte van de zon, waardoor de atmosfeer opwarmt. Maar de deeltjes kunnen de atmosfeer ook doen afkoelen, doordat ze zonlicht reflecteren. Grote hoeveelheden aerosolen kunnen zo van grote invloed zijn op de hoeveelheid zonnestraling die door de atmosfeer van Jupiter wordt geabsorbeerd.

Ook op aarde spelen aerosolen een belangrijke rol in het klimaat. Zo kunnen tijdens een vulkaanuitbarsting heel veel aerosolen in de lucht belanden, waardoor zonlicht tijdelijk grotendeels wordt tegengehouden en een gebied afkoelt. Welke invloed aerosolen op het klimaat van gasreuzen had, was voor dit onderzoek onbekend.