Vergeet de zelfrijdende auto. Hier komt de zelfrijdende trein!

Voor het eerst heeft een goederentrein in Australië volledig autonoom een traject van zo’n 100 kilometer afgelegd. En met succes. Terwijl de trein nauwlettend in de gaten werd gehouden, legde deze de route moeiteloos af. Een primeur, aldus Rio Tinto, een Australisch mijnbouwbedrijf en eigenaar van de goederentrein.

Toekomst
Met de succesvolle proefrit lijkt de weg vrij voor nog veel meer autonome treinritten. En die komen er ook. Rio Tinto wil in de nabije toekomst over langere afstanden autonome treinen in gaan zetten. En uiteindelijk wil het bedrijf zelfs dat alle treinen volledig autonoom over een enorm uitgestrekt spoornetwerk gaan rijden.

Goedkoper
Zo kunnen niet alleen de reistijden, maar ook de transportkosten naar verwachting flink gedrukt worden. Bovendien zou het spoor zo een stuk veiliger worden.

Machinisten
Ongeveer vijftig procent van de treinen van Rio Tinto rijden al sinds begin dit jaar autonoom rond. Maar in al die treinen zitten nog altijd bestuurders die in kunnen grijpen, mocht dat nodig zijn. Al die machinisten balanceren echter op het randje van ontslag, zeker nu zo’n autonome trein heeft aangetoond ook prima zonder bestuurder uit de voeten te kunnen.

Natuurlijk is Australië niet het enige land waarin de zelfrijdende trein verkend wordt. Zo is ook Frankrijk er intensief mee bezig. Het land wil binnen een paar jaar gaan experimenteren met zelfrijdende TGV’s. Het zou kunnen betekenen dat het land als eerste autonome hogesnelheidstreinen in gaat zetten. Overigens moet je dat ‘autonoom’ wel met een korreltje zout nemen: de eerste jaren zal er altijd nog een bestuurder aanwezig zijn om in geval van nood in te grijpen. Maar als de autonome hogesnelheidstrein die eerste jaren goed doorkomt, lijkt het een kwestie van tijd voor ook die laatste machinisten de zak krijgen.