PSYCHOLOGIE  Lang werd gedacht dat autisme ervoor zorgt dat iemand vooral op zichzelf gericht is. Recent onderzoek laat echter zien dat autistische mensen ook veel over anderen denken. Nieuwe resultaten helpen dit te verklaren; het autistisch brein reageert minder op informatie die relevant is voor de eigen persoon.

Michael Lombardo, Simon Baron-Cohen en collega’s onderwierpen 66 autistische mannen aan enkele tests. Zo moesten ze hun eigen gedachten, opinie en voorkeur formuleren en datzelfde doen voor iemand anders, in dit geval: de koningin. Tijdens dit onderzoek werd de hersenactiviteit gemeten. Bij gezonde mensen is er tijdens de zelfreflectie veel activiteit in de ventromediale prefrontale cortex. Als zij aan een ander denken is hier veel minder activiteit. Bij mensen met autisme blijkt in beide gevallen evenveel activiteit in de ventromediale prefrontale cortex te zijn. “Dit bewijst dat het voor het autistisch brein niet zo gangbaar is om over de eigen persoon te denken,” legt Lombardo uit.

De resultaten van dit onderzoek zorgen ervoor dat de sociale problemen van autistische mensen beter behandeld kunnen worden. “De atypische manier waarop het autistisch brein zelfrelevante informatie als equivalent voor informatie over anderen ziet, kan de sociale ontwikkeling van een kind overhoop gooien,” meent Lombardo. “Zeker als het probeert te begrijpen waar het in relatie tot de wereld staat.”