Aziatische olifanten werden altijd gezien als niet zo sociaal, maar nieuw onderzoek toont aan dat het echte sociale netwerkers zijn.

Afrikaanse olifanten leven in grote groepen en trekken samen op. De Aziatische olifanten vormen kleine groepjes en hebben daarbuiten weinig goede connecties. Tenminste: dat dachten wetenschappers. Nieuw onderzoek toont namelijk aan dat Aziatische olifanten heel veel vrienden en kennissen buiten hun directe kring hebben en daar oppervlakkig contact met houden. Soms zien de olifanten elkaar een jaar niet, maar zodra ze elkaar tegenkomen, klikt het weer als vanouds, zo concluderen de onderzoekers.

Knap
En dat is knap. Want zo’n relatie onderhouden zelfs als er geen sprake is van dagelijks contact vraagt veel van het brein. En blijkbaar zijn Aziatische olifanten daar prima toe in staat.

WIST U DAT…

Onderzoek
De onderzoekers baseren hun conclusie op een onderzoek onder 286 volwassen vrouwelijke Aziatische olifanten. Ze brachten de relaties van 51 olifanten in beeld en volgden de dieren twee jaar lang. De olifanten bleken een veel groter sociaal netwerk te hebben dan gedacht. Soms gingen ze een dag met de één om, terwijl ze de andere dag weer met andere olifanten optrokken. “Men stelde altijd dat Aziatische olifanten gewoonlijk slechts drie vrienden hadden en nog enkele losse contacten eromheen,” legt onderzoeker Shermin de Silva uit. “Maar wij hebben ontdekt dat ze tien of meer en soms zelfs vijftig vrienden kunnen hebben.” En die relaties zijn niet onstabiel of vluchtig.

Loyaal
De olifanten met de meeste vrienden lieten ‘vrienden’ ook gemakkelijker weer vallen. Olifanten met iets minder vrienden waren een stuk loyaler. Of zich onder de vrienden van de olifanten ook familieleden bevonden, is onduidelijk. Dat moet uit nader onderzoek blijken.

Het netwerk van de Aziatische olifanten lijkt in alle opzichten op de netwerken die wij mensen er online op nahouden. De dieren zien elkaar soms maanden of een jaar niet, maar houden toch contact. Zo is uit eerdere onderzoeken al gebleken dat de olifanten met behulp van geluid en chemische stofjes die ze aan andere olifanten ‘meegeven’ over grote afstanden kunnen communiceren.