Moederapen die meer wegen of daarvoor al een keer zwanger zijn geweest produceren meer en betere borstvoeding dan lichte en minder ervaren moeders. De moeders geven zo signalen af aan de baby over de leefomgeving. Dat blijkt uit een onderzoek onder de resusapen.

De natuurlijke variatie in borstvoeding is een signaal waar de baby vervolgens op kan reageren. Doordat de kleine aap weet in wat voor omgeving hij terechtkomt (veel of weinig soortgenoten en veel of weinig voedsel) kan hij zijn gedrag en temperament daar op aanpassen. Als het voedsel schaars is, kan een aap bijvoorbeeld geen enkel risico nemen. Een speels temperament is dan dus niet effectief.

De onderzoekers trekken die conclusie nadat ze de melk van 59 resusapen onderzochten. Ze deden dat twee keer. De eerste keer toen hun kinderen één maand oud waren en een tweede keer toen de aapjes drieënhalve maand waren. De onderzoekers legden de kwantiteit en de energiewaarde van de moedermelk vast.

Hoewel alle moederapen hetzelfde voedsel kregen, bleek hun borstvoeding toch te variëren in kwaliteit en kwantiteit. Zwaardere en ervaren moeders leverden betere melk dan de lichtere en onervaren exemplaren. “Dit is het eerste onderzoek naar zoogdieren waaruit blijkt dat de natuurlijke variatie in beschikbare moedermelk geassocieerd wordt met een latere variatie in het gedrag en temperament van het kind,” concludeert onderzoeker Katie Hinde. “Onze resultaten suggereren dat de energiewaarde van de melk kort na de geboorte een aanwijzing is die het gedrag van het kind op de leefomgeving en omstandigheden van de moeder doet aansluiten.”

Op het moment dat de kleine aapjes drie of vier maanden oud waren, werden ze allemaal kort bij de moeder weggehaald en bestudeerden de onderzoekers hun gedrag. Ze ontdekten dat de apen wiens moeder betere melk afleverde veel energieker was. Zij bewogen, ontdekten, aten en dronken meer. Bovendien waren ze speels, nieuwsgierig, actief en vol zelfvertrouwen. Kinderen wiens moeders minder goede melk hadden, waren minder actief en zelfverzekerd toen ze van hun moeder werden gescheiden.