Kleine kinderen zijn op een leeftijd van zeven maanden in staat om aan de hand van de toon van de stem van een volwassene zijn gevoelens te begrijpen. Dat blijkt uit onderzoek. Volgens wetenschappers onderschrijft die ontdekking het evolutionaire belang van empathie.

De onderzoekers bestudeerden baby’s tussen de vier en zeven maanden. De kinderen kregen een hoofddeksel op dat de hoeveelheid zuurstof die verschillende delen van de hersenen nodig heeft, mat. Deze technologie maakt het mogelijk om heel precies te bepalen welk deel van de hersenen actief is.

Vervolgens kregen de baby’s geluiden te horen. De baby’s van vier maanden gebruikten een heel ander deel van de hersenen bij het verwerken van de geluiden dan de oudere kinderen. De baby’s van zeven maanden en ouder gebruikten voor de verwerking van de geluiden dezelfde delen van de hersenen als volwassenen gebruiken om geluiden te interpreteren.

Het communiceren van onze emoties, ook wanneer woorden tekort schieten, is van groot belang voor de mens. Antropologen vermoeden dat het er zelfs voor gezorgd heeft dat we zo’n samenwerkende soort zijn geworden. Hierdoor konden gemeenschappen ontstaan die onderling handelden en de planeet onder controle kregen. Met dat in het achterhoofd is het niet verwonderlijk dat baby’s, nog voordat ze gaan lopen, onze emoties kunnen herkennen.