Wat is lekker? Wat is vies? Baby’s leren dat niet alleen door te proeven, maar ook door te observeren hoe anderen op voedsel reageren.

Tot die conclusie komen onderzoekers in het blad Proceedings of the National Academy of Sciences. Het onderzoek is best verrassend. Eerdere studies suggereerden dat baby’s niet echt nadachten over voedsel. Iets wat onderschreven leek te worden door het feit dat baby’s alles in hun mond stoppen.

Kijken of het lekker is
Maar nieuwe experimenten schetsen dus een ander beeld. “Een belangrijke conclusie uit dit onderzoek is dat baby’s op een sociale manier meer te weten komen over voedsel,” vertelt onderzoeker Zoe Liberman. “Wanneer ze iemand zien eten, kunnen ze de reactie van die persoon gebruiken om meer te weten te komen over het voedsel – bijvoorbeeld of het eetbaar is of niet.”

WIST JE DAT…

Kijken tot welke sociale groep mensen behoren
Maar baby’s gaan nog een stap verder. Wanneer ze iemand zien eten, kunnen ze de reactie van die persoon op het voedsel ook gebruiken om meer te weten te komen over die persoon. “Baby’s leren niet alleen dat bepaald voedsel lekker is, maar leren dat een specifiek type mens dat voedsel lekker vindt,” stelt Liberman. “Zo ontdekten we bijvoorbeeld dat baby’s die zien dat een Engels sprekende persoon bepaald voedsel lekker vindt, verwachten dat andere Engelstaligen dat voedsel lekker vinden. Maar ze verwachten niet per se dat iemand die een andere taal spreekt – bijvoorbeeld Spaans – dat ook vindt.” Het wijst erop dat baby’s reeds begrijpen dat het voedsel dat iemand kiest belangrijke informatie verstrekt over de identiteit van die persoon.

Overigens redeneren niet alle baby’s zo. Baby’s die in een huis opgroeien waar meerdere talen worden gesproken, bleken niet te verwachten dat iemand die Engels sprak andere voedselvoorkeuren had dan iemand die bijvoorbeeld Spaans sprak. “Hoewel baby’s het idee hebben dat er een nauw verband is tussen voedsel en sociale groepen, gebruiken ze niet allemaal exact dezelfde informatie om te bepalen of mensen tot dezelfde sociale groep behoren. Dat is afhankelijk van hun eigen sociale ervaringen. Eentalige baby’s denken wellicht dat mensen die verschillende talen spreken verschillende typen mensen zijn die verschillende soorten voedsel eten. Terwijl meertalige kinderen regelmatig sociale interacties tussen mensen die verschillende talen spreken, zien en dus wat flexibeler zijn in hun verwachtingen over de voedselvoorkeuren van mensen.”