Bacteriën hebben in vier maanden tijd al het methaan dat tijdens de olieramp in de Golf van Mexico vrijkwam, opgegeten. Dat concluderen wetenschappers. En dat is goed nieuws. Niet alleen voor de Golf, maar ook voor andere gebieden. Men verwacht namelijk dat klimaatverandering ervoor zorgt dat binnenkort meer methaan (een broeikasgas) in de oceanen belandt.

“Het is opmerkelijk,” concludeert onderzoeker John Kessler. “We namen aan dat er nog zat methaan (in de Golf, red.) zou zitten, maar het feit is dat alles weg is.” Bacteriën zijn grotendeels verantwoordelijk voor deze schoonmaakactie. Uit het zuurstofniveau in de Golf van Mexico blijkt dat zij het methaan helemaal doen verdwijnen.

Toekomst
En dat is goed nieuws. Niet alleen voor de Golf van Mexico, maar ook voor de toekomst. Wereldwijd bevinden zich onder de zeebodem namelijk grote bellen methaan. Het methaan is hier terecht gekomen doordat micro-organismen zonder behulp van zuurstof organische stoffen omzetten in sedimenten. In het verleden is het wel eens voorgekomen dat zo’n bel methaan plotseling knapte en wetenschappers vermoeden dat dit binnenkort weer het geval kan zijn.

BENIEUWD…

…of een olieramp zoals in de Golf zich ook in de Noordzee kan voltrekken? Lees het hier!

Opwarming
Sommige bellen hebben een ijsachtige structuur en zouden door opwarming van de oceanen kunnen smelten. Daarbij komt een hoop methaan vrij en dat wordt als verontrustend gezien: methaan is een belangrijk broeikasgas en kan de situatie in zo’n geval verergeren. Uit de resultaten in de Golf van Mexico blijkt nu echter dat de natuur daar mogelijk zelf oplossingen voor heeft: bacteriën.

De onderzoekers zijn voorzichtig en benadrukken dat onduidelijk is of het proces dat in de Golf heeft plaatsgevonden overal zou kunnen plaatsvinden. De methaanetende bacteriën bevonden zich reeds in de Golf en het is onduidelijk of ze ook in wereldwijde wateren in zulke getale voorkomen. Bovendien kunnen de methaanbellen op sommige plekken wel eens zo ondiep liggen dat het methaan rechtstreeks in de atmosfeer belandt.