Een aantal Escherichia coli-bacteriën is erin geslaagd om – met een beetje hulp van een groep Japanse studenten – logische puzzels op te lossen. “Omdat sudoku simpele regels heeft, hadden we het idee dat bacteriën de puzzel misschien voor ons op konden lossen,” vertelt onderzoeker Ryo Taniuchi. “Zolang we maar een circuit voor hen ontwierpen dat ze konden volgen.”

Het team begon met zestien types E. coli. Elke kolonie had een eigen genetische identiteit en afhankelijk daarvan zouden de bacteriën een bepaalde hoek van de 4×4-sudoku bezetten. In deze sudoku werd niet met cijfers, maar met kleuren gewerkt. En alle bacteriën waren in staat om te laten weten met welke kleur ze een hokje vulden.

Zenden en ontvangen
Maar de bacteriën mochten zich niet alleen met hun eigen hoek bezighouden: ze moesten ook weten wat andere bacteriën deden, want anders kon er wel eens een dubbele kleur in een rij voorkomen. Dus stelden de onderzoekers de bacteriën met behulp van een speciaal gen in staat om informatie over hun locatie in het rooster naar andere bacteriën te sturen. De andere bacteriën waren weer zo geprogrammeerd dat ze enkel de informatie van cellen in dezelfde rij, kolom of hoek accepteerden. Deze informatie verbood de ontvangende bacterie om een hokje met dezelfde kleur als de zender te vullen.

WIST U DAT…

…bacteriën ook aan liefdadigheid doen?

9×9
Deze aanpak werkte in de 4×4-sudoku. En dus breidden de onderzoekers hun trucje uit. Ze slaagden erin om met 81 types bacteriën een 9×9-sudoku op te lossen. En in zekere zin doen de bacteriën dat beter dan mensen. De bacteriën zijn namelijk in staat om alle hokjes in de sudoku tegelijkertijd in te vullen en dat is voor ons onmogelijk.

Het programmeren van bacteriën is niet nieuw. Onderzoekers werken er al jaren hard aan om bacteriën zover te krijgen dat ze voor de mens kunnen werken. Bijvoorbeeld door bepaalde stoffen af te breken.