Biologen hebben bacteriën op de noordpool gevonden, die waarschijnlijk een winterslaap houden van vele miljoenen jaren. Hierdoor zijn deze bacteriën op de noordpool de oudste nog levende organismen. Casey Hubert van de Newcastle Universiteit vond de bacteriën toen ze bodemafzettingen voor de kust van Noorwegen aan het onderzoeken was.

Hubert en haar collega’s vonden microben die houden van warmte, zogenaamde thermofielen. Maar wat doen deze bacteriën, die normaal voorkomen in warme ecosystemen en het best gedijen bij een temperatuur van vijftig graden Celsius, in bodemafzettingen nabij de noordpool?

Hubert vermoedt dat de bacteriën een winterslaap houden. Ze ontwaken pas als de temperatuur hoog genoeg is. Dat kan echter miljoenen jaren duren. “Het is een soort zaadbank in de oceaankorst”, zegt Hubert. “Dit soort bacteriën kunnen miljoenen jaren levensvatbaar blijven.”

Er zijn wetenschappers die twijfelen aan de theorie van Hubert. Pas wanneer deze thermofielen beter zijn onderzocht, kan er mogelijk een definitief antwoord worden gegeven op de vraag: wat doen deze microben op de koude noordpool?