Wetenschappers hebben in samenwerking met mode-ontwerpers een stof ontwikkeld die in vaten met thee ‘groeit’. Het stofje ontstaat binnen enkele weken in een soep van groene thee, suiker en andere voedingsstoffen en wordt gemaakt door bacteriën. Eenmaal gedroogd lijkt de zeer stevige stof nog het meest op doorzichtig leer.

De bacteriën die in de thee worden losgelaten, produceren lange draden van cellulose. Deze komen op een kluitje te zitten en vormen zo dunne laagjes op de thee. Zodra deze laagjes te drogen worden gelegd, kan men er doorheen kijken. Op dat moment lijkt de stof nog het meest op papyrus. Maar niet getreurd: er is meer mogelijk. Een verfje geeft de stof al een veel modernere look.

Sterk
“De bacterie produceert deze vezels van cellulose van nature en vormt matten die op de thee drijven,” vertelt onderzoeker Paul Freemont van het Imperial College in Londen. “Zodra het droog is, voelt het als leer en wordt het heel sterk. Je kunt het niet uit elkaar trekken.”

Anders
Hoewel de bacteriën goed werk afleveren, is het natuurlijk niet te vergelijken met de confectiekleding die wij gewone mensen gewend zijn. De stof is elke keer weer anders. “We werken aan manieren om dit consistenter te maken.”

Bioloog
Het hele onderzoek wordt geleid door onderzoeker en ontwerper Suzanne Lee. Een bioloog bracht haar jaren geleden op het idee. “Hij legde uit dat micro-organismen cellulose kunnen spinnen en zo een textiel-achtig materiaal kunnen maken,” vertelt Lee. “Ik realiseerde me dat dit veel van de gevoelige onderwerpen waarmee de tegenwoordige wegwerp-mode te maken heeft, oplost.” Het innovatieve stofje komt op natuurlijke wijze tot stand en vergt in vergelijking met conventionele stoffen zoals katoen, wol en leer, minder van onze aardbol.

Efficiënt
De wetenschappers proberen de genen van de bacterie die de stof ‘weeft’ nu over te zetten in andere bacteriën. Dat moet uiteindelijk leiden tot nieuwe materiaaleigenschappen of in ieder geval een efficiëntere aanpak.

Stank
Het onderzoeksteam heeft inmiddels al verschillende kledingstukken van de stof gemaakt: onder meer shirts (die door de Engelsen liefdevol zijn omgedoopt tot Tea Shirts), jasjes, jurken en zelfs schoenen. Dat wil echter niet zeggen dat dit goedje al snel op de markt komt. Er zijn nog wel wat dingen waaraan gewerkt moet worden. Zo ruikt de kleding bijvoorbeeld nog niet al te fris. “Maar daar komen we wel overheen,” voorspelt Freemont. “Dit zijn projecten waar we vanwege onze tekorten aan grondstoffen aan moeten werken en één ding komen we nooit tekort: bacteriën.”

Benieuwd naar beelden van de kleding? Klik dan hier voor foto’s!