Wetenschappers leerden een aantal proefpersonen om tijdens een lastige ervaring – het slikken van een vies medicijn, het kijken naar akelige foto’s, het ondergaan van een pijnlijk experiment en de verleiding van vet eten – hun spieren aan te spannen. En dat had effect: door bijvoorbeeld de vuisten tijdens zo’n ervaring te ballen, is men beter bestand tegen wat er komt.

De onderzoekers zetten vier experimenten op. In het eerste experiment moesten de proefpersonen hun hand in ijswater steken. Daarna moesten ze een heel zuur medicijn slikken en naar foto’s van de ramp in Haïti kijken. Het vierde experiment was iets ‘gewoner’: de proefpersonen gingen een cafetaria binnen en moesten daar onder observatie de verleiding proberen te weerstaan.

Wilskracht
Proefpersonen die de instructie kregen om hun spieren aan te spannen terwijl ze zichzelf moesten beheersen, waren beter in staat om de pijn en de verleiding van het voedsel te weerstaan, het vieze medicijn te slikken en naar de foto’s te kijken. Het maakte hierbij niet uit welke spieren aangespannen werden.

Randvoorwaarden
Het aanspannen van de spieren werkt dus. Maar, zo ontdekten de wetenschappers, niet altijd. De aanspanning werkt alleen wanneer zelfcontrole ook het doel van de proefpersoon was. Dus: wanneer iemand gezonder wil eten dan werkt het ballen van de vuisten in het cafetaria wel, maar voor iemand die liever een vette snack eet, niet. Daarnaast moet het ballen van de vuisten op het moment dat de proefpersoon de keuze maakt, gebeuren.

“Deze lichamelijke acties zijn simpelweg een onbewuste bron om meer wilskracht te verzamelen, zelfcontrole te verkrijgen en het welzijn van de consument te verbeteren,” zo concluderen de onderzoekers in het blad Journal of Consumer Research.