Een piepklein beetje alcohol blijkt het leven van een worm flink te verlengen. Wetenschappers begrijpen er niets van.

Een worm leeft gemiddeld zo’n vijftien dagen. Maar wanneer de onderzoekers de wormen een extreem kleine hoeveelheid ethanol gaven, leefden de dieren opeens twintig tot veertig dagen.

Cholesterol
Eigenlijk waren de onderzoekers helemaal niet benieuwd hoe de worm Caenorhabditis elegans op ethanol zou reageren. Hun onderzoek ging over cholesterol. Voor hun studie maakten de onderzoekers gebruik van larven die met stress te maken hadden: ze waren uitgehongerd. Om de larven cholesterol toe te kunnen dienen, werd dit opgelost in een kleine hoeveelheid ethanol. Zodra de wormen het mengsel binnen hadden, leefden ze langer. Eerst schreven de onderzoekers dat nog toe aan de cholesterol, maar toen ze nog eens goed keken, moesten ze concluderen dat de ethanol de wormen op een langer leven trakteerden.

Heel weinig
Dat is op zichzelf al opmerkelijk. Maar het wordt nog opmerkelijker wanneer u bedenkt dat het om een uitzonderlijk kleine hoeveelheid ethanol gaat. De concentratie ethanol is volgens de onderzoekers te vergelijken met een eetlepeltje ethanol in een badkuip vol met water. Wanneer de onderzoekers de concentratie opvoerden, verdween het positieve effect, zo meldt het blad PLoS ONE.

Mens
De wetenschappers staan voor een raadsel. Hoe kan zo’n kleine hoeveelheid ethanol zo’n groot verschil maken? Maar het onderzoek roept nog meer – en veel interessantere – vragen op. Zo weten we dat alcohol in grote hoeveelheden niet zo best is voor de mens. Maar zou het kunnen dat extreem kleine concentraties ons ook goed zouden doen?

De onderzoekers zetten hun studie voort. Ze hopen exact te kunnen achterhalen hoe ethanol het leven van de wormen beïnvloedt. En dan moet ook blijken of het onderzoek implicaties heeft voor ons mensen.