NASA heeft de raketmotor van haar gloednieuwe Space Launch System opnieuw getest. Het is een belangrijke stap richting de eerste lancering van de monsterraket.

In Utah ontbrandde de uitzonderlijk krachtige raketmotor horizontaal tijdens de tweede en voorlopig laatste ‘kwalificatietest’. “Deze laatste kwalificatietest van het systeem laat zien dat we echt vooruitgang geboekt hebben in de ontwikkeling van het Space Launch System,” stelt William Gerstenmaier, namens NASA.

Twee minuten
De raketmotor was zo’n twee minuten actief. Tijdens de test zijn door tal van instrumenten gegevens verzameld. De komende tijd zullen engineers deze gegevens analyseren en de test verder evalueren.

De raketmotor in actie tijdens de laatste test. Afbeelding: NASA / Bill Ingalls.

De raketmotor in actie tijdens de laatste test. Afbeelding: NASA / Bill Ingalls.

Tweede test
In 2015 onderging de raketmotor ook al een kwalificatietest. Nu werd echter bij andere temperaturen getest. Dat is belangrijk: NASA wil namelijk exact weten welk effect uiteenlopende temperaturen hebben op het verbranden van de brandstof.

Space Launch System
Al in 2018 moet het Space Launch System – waar de geteste raketmotor dus deel van uitmaakt – het luchtruim kiezen. Het is de bedoeling dat de draagraket dan onder meer een onbemande Orion-capsule lanceert. Het Space Launch System wordt naast twee raketmotoren ook nog eens aangedreven door vier RS-25 hoofdmotoren. Het is de krachtigste en grootste draagraket die ooit ontwikkeld is. De eerste versie – die in 2018 het luchtruim kiest – moet tot 70 ton vracht in de ruimte kunnen brengen. Een tweede versie – die enkele jaren later wordt verwacht – zal nog krachtiger zijn en wel 130 ton met zich mee kunnen torsen.

Zo zal NASA's monsterraket er ongeveer uit gaan zien als deze helemaal klaar is. Afbeelding: NASA.

Zo zal NASA’s monsterraket er ongeveer uit gaan zien als deze helemaal klaar is. Afbeelding: NASA.

Het Space Launch System is ontwikkeld met het oog op de nieuwe ambities van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie. Na jarenlang de ogen gericht te hebben op bestemmingen nabij de aarde – de maan en het internationale ruimtestation – wil NASA het nu verderop gaan zoeken. De organisatie droomt van bemande missies naar planeto├»den en Mars. En daarvoor was duidelijk een nieuw lanceersysteem nodig. Naast dat lanceersysteem werkt NASA ook al een aantal jaren aan een nieuw ruimtevaartuig: Orion.