Om 21.22 uur koos Crew Dragon – met aan boord twee Amerikaanse astronauten – het luchtruim.

De spanning was om te snijden vanavond. Voor het eerst namen twee NASA-astronauten plaats aan boord van het door SpaceX gebouwde ruimtevaartuig Crew Dragon, om vervolgens vanaf het iconische lanceerplatform 39A op Kennedy Space Center gelanceerd te worden. De bestemming? Het internationale ruimtestation.

Rakettrap
Om iets voor half tien (Nederlandse tijd) stuwde de Falcon 9-raket het ruimtevaartuig Crew Dragon de lucht in. De missie verliep volgens het boekje. En het is SpaceX zelfs gelukt om de eerste rakettrap – die zich ongeveer 2,5 minuut na de lancering van de tweede rakettrap losmaakte – weer heelhuids op aarde te laten landen! Zo’n 12 minuten na de lancering maakte ook de tweede rakettrap zich los en daarmee was Crew Dragon officieel onderweg naar het ISS!


Historisch
Het betekent dat SpaceX nu officieel het eerste ruimtevaartbedrijf is dat – in opdracht van NASA – een bemande missie naar het ISS onderneemt. Het is tevens voor het eerst in lange tijd dat Amerikaanse astronauten weer vanaf Amerikaanse bodem gelanceerd zijn; de laatste keer dat dat gebeurde was in 2011, toen NASA de spaceshuttle nog tot haar beschikking had.

En zo is er dus vanavond op meerdere manieren geschiedenis geschreven. Maar de missie van de twee NASA-astronauten Douglas Hurley en Robert Behnken is ondertussen nog maar net begonnen. Hun Crew Dragon zal naar verwachting ongeveer 24 uur na lancering aanmeren bij het internationale ruimtestation. Hoelang de astronauten in het ISS gaan verblijven, is onbekend. Dat wordt later bepaald.

Plons
Zodra NASA en SpaceX besluiten om Crew Dragon met aan boord Hurley en Behnken naar huis te halen, zal Crew Dragon zich geheel zelfstandig loskoppelen van het ISS en terugkeren naar de aarde. Die terugkeer gaat gepaard met een plons; Crew Dragon is ontworpen om – hangend aan parachutes – in de Atlantische Oceaan te vallen. Waarna schepen worden ingezet om de capsule op te vissen en zowel Crew Dragon als de bemanning terug naar het vasteland te brengen.


Testvlucht
Deze eerste bemande vlucht van Crew Dragon moet gezien worden als een testvlucht. Zowel de ruimtecapsule als het raketsysteem en alle systemen aan boord worden uitgebreid getest. En als alles naar behoren functioneert en de missie verder goed verloopt, zal SpaceX op korte termijn vaker astronauten naar het ISS gaan vervoeren. Dat doet het ruimtevaartbedrijf in opdracht van NASA, dat zich ondertussen mooi op missies naar de maan en Mars kan richten. Overigens is SpaceX niet het enige bedrijf dat binnenkort met enige regelmaat Amerikaanse astronauten vanaf Amerikaanse bodem naar het ISS zal vervoeren. Ook Boeing gaat dat in opdracht van NASA doen. Problemen tijdens de laatste testvlucht van Boeings ruimtecapsule Starliner leidden er echter toe dat de eerste bemande testvlucht nog even op zich zal laten wachten.

Meer weten over Crew Dragon, het belang van de testvlucht en wat deze betekent voor NASA, SpaceX en de ontsluiting van de ruimte? Lees er hier alles over. Wil je de lancering herbeleven? Werp dan eens een blik op de liveblog die we tijdens de lancering bijhielden. En natuurlijk houden we je ook de komende dagen op Scientias.nl op de hoogte over het verloop van deze historische missie.