Volwassen berberapen zijn in staat om vrienden op foto’s te herkennen. Dat blijkt uit onderzoek. Jonge apen hebben veel meer moeite met de kiekjes. Dat wijst erop dat de primaten pas op latere leeftijd begrijpen dat een portret een afbeelding van een gezicht is.

Het was eigenlijk helemaal niet de bedoeling dat de apen de foto’s te zien zouden krijgen. De wetenschappers hadden de ‘smoelenboeken’ voor zichzelf gemaakt om de dieren uit elkaar te kunnen houden. “Eén van de apen pakte het boek en begon naar de foto’s te kijken,” vertelt onderzoeker Julia Fischer. “Een student vroeg me: ‘Denk je dat ze elkaar herkennen?’ Ik zei: ‘Ik weet het niet, laten we even kijken’.

Oud
De apen wisten de onderzoekers te verrassen en de wetenschapper werden nieuwsgierig. Ze zetten een experiment op en legden de apen zowel foto’s van bekende als onbekende apen voor. De oudere dieren besteedden veel meer tijd aan de bestudering van foto’s van onbekende apen. Dat wijst erop dat ze de foto’s van vrienden herkenden.

Jong
De jonge apen hadden veel meer moeite met de foto’s. Zij leken niet in te zien dat het afbeeldingen waren en probeerden de apen op de foto’s aan te raken en te groeten. Ook maakten ze geen onderscheid tussen de bekende en onbekend apen op de foto’s.

Irrelevant?
De onderzoekers waren verrast dat de apen zonder training zoveel belangstelling voor foto’s hadden. “We dachten dat de foto’s niet relevant voor ze zouden zijn, omdat ze in hun dagelijks leven zoiets niet hebben.”

Dat de apen wel interesse hebben in de kiekjes is veelbelovend. Voorheen werden dit soort onderzoeken altijd in het laboratorium en met getrainde dieren uitgevoerd. Zo’n training en omgeving kan het gedrag van de dieren veranderen en de resultaten dus manipuleren. “Nu we dit weten, zijn we niet meer beperkt tot het laboratorium en getrainde dieren. We zijn in staat om ze in een veel natuurlijkere omgeving te bestuderen.”