KLIMAAT  Zelfs relatief kleine geografische elementen hebben een grote invloed op globale weerpatronen. Dat blijkt uit onderzoek. Zo heeft de onderzochte Beringstraat tussen Rusland en Noord-Amerika de afgelopen 100.000 jaar een beslissende rol gespeeld in het ontstaan van de ijstijd.

De Beringstraat beïnvloedt de hoeveelheid warm en zout water die zowel de Atlantische als de Stille Oceaan bereikt. Doordat het zeeniveau voortdurend fluctueert, verschillen die hoeveelheden soms sterk. En dat heeft gevolgen. Met name voor Groenland en Noord-Amerika, zo concluderen de onderzoekers. In deze gebieden schommelen de temperaturen regelmatig tussen relatief warm en heel koud.

Die schommelingen in temperatuur zorgen voor het ontstaan en het verdwijnen van ijs. De ene keer groeit het aan, de andere keer smelt het door de relatieve warmte. En daardoor verandert dan ook het zeeniveau weer. Volgens de onderzoekers onderstrepen deze resultaten de invloed van ogenschijnlijk simpele geografische elementen. Ook trekken ze de conclusie dat kleine klimaatveranderingen – die door onderzoekers vaak over het hoofd worden gezien, omdat ze te onbetekenend zijn – wel eens invloed uit kunnen oefenen op het wereldwijde broeikaseffect.

“Het wereldklimaat is gevoelig voor invloeden die klein lijken,” legt onderzoeker Aixue Hu uit. “Zelfs kleine processen kunnen – als ze op een bepaalde locatie plaatsvinden – veranderingen in het klimaat op aarde versterken.” De onderzoekers hebben hun studie uit kunnen voeren met behulp van een supercomputer. Deze werkt met een nauwkeurigheid die een aantal jaar geleden nog voor onmogelijk werd gehouden.