Onder het ijzige oppervlak van de maan Enceladus van Saturnus schuilt mogelijk een kleine, bruisende oceaan vol met verschillende gassen. Deze oceaan zorgt er waarschijnlijk voor dat er geisers ontstaan, die zichtbaar zijn op foto’s van de Cassini ruimtesonde. Hoe de geisers ontstaan? Net zoals een colafles spuit wanneer iemand deze flink schudt voor het openen.

Het water onder de oppervlak heeft waarschijnlijk een temperatuur van circa 0 graden Celsius. “Aangezien de dichtheid van het bruisende water lager is dan de dichtheid van ijs, stijgt het water snel op naar het oppervlak. Wanneer het water vlak onder het oppervlak druk opbouwt, dan is een klein gat voldoende om te zorgen voor een gigantische fontein”, legt planetaire wetenschapper Dennis Matson van NASA’s Jet Propulsion Laboratorium uit.

Elementen
De Cassini-ruimtesonde heeft verschillende pluimen geanalyseerd. De sonde vond diverse elementen, zoals koolstof, waterstof, zuurstof, stikstof en verschillende koolwaterstoffen. Daarnaast zijn er sporen van natrium en kalium gevonden. Deze zouten versterken de hypothese dat er een ondergrondse oceaan bestaat op de maan van Saturnus.

Warm
Net zoals de aarde wordt opgewarmd door de zon, zo worden de manen rondom gasplaneten warm gehouden door planeten. Voor een maan als Enceladus is de planeet Saturnus waarschijnlijk belangrijker dan de zon. De enorme getijdenkrachten van Saturnus zorgen er mogelijk voor dat de kern van de maan wordt gekneed. Hierdoor heeft de maan een interne hittebron. Zonder Saturnus zou Enceladus een bevroren, uitgestorven plek zijn.

Ondergrondse oceaan
Hoe groot de ondergrondse oceaan is? “Waarschijnlijk heeft de oceaan een diameter van dertig tot vijftig kilometer. Dat is niet groot in vergelijking met de totale diameter van Enceladus: circa 500 kilometer.”

Primeur?
Als Enceladus een ondergrondse oceaan heeft, dan is deze maan niet de eerste in het zonnestelsel met deze primeur. Het is al langer bekend dat de maan Europa van Jupiter een ondergrondse oceaan heeft. Deze oceaan is overigens even groot als de maan Europa zelf, dus veel groter dan de vermoedelijke oceaan onder het oppervlak van Enceladus.