Wetenschappers van de universiteit van Oxford hebben ontdekt dat mensen door een elektrische schok een stuk wiskundiger worden. Ze richtten een milde elektrische stroom op de pariëtale kwab van een groep proefpersonen en zorgden er zo voor dat deze zes maanden lang beter in wiskunde waren. De resultaten bieden mogelijk een uitkomst voor mensen met dyscalculie.

“Ik raad mensen zeker niet aan om elkaar elektrische schokken te geven,” vertelt onderzoeker Roi Cohen Kadosh. “Maar we zijn zeer blij met de potentie van onze vondsten.”

TDCS
De onderzoekers maakten gebruik van TDCS (transcraniële direct stroomstimulatie). Hierbij worden elektrische stromen door de schedel geleid om de activiteit van specifieke zenuwcellen te vergroten of te verkleinen. De gebruikte hoeveelheid elektriciteit in dit onderzoek was zeer klein. Zo klein dat de meeste proefpersonen het niet eens merkten. Men geleidde de elektrische stroom naar de pariëtale kwab. Deze is betrokken bij het verwerken van cijfers.

Zes maanden
De proefpersonen kregen de opdracht om een nieuwe serie symbolen te leren. Elk symbool stond voor een nummer. Terwijl de proefpersonen aan de elektrische stroom werden blootgesteld, testten de onderzoekers hoe goed zij in staat waren om de symbolen te organiseren en te onthouden. De patiënten die TDCS ondergingen, deden het aanzienlijk beter dan de anderen. Nog opmerkelijker is dat het effect van de TDCS lang bleef hangen: tot wel zes maanden.

Dyscalculie
De onderzoekers willen nu uit gaan zoeken of ze met deze techniek ook mensen met dyscalculie kunnen helpen. Mogelijk kan TDCS ook andere te leren domeinen gemakkelijker maken: talen bijvoorbeeld.

WIST U DAT…

…elektroden ook het geheugen een boost geven?

Doe-het-zelf
Uiteindelijk hopen de onderzoekers een apparaat te ontwikkelen waarmee mensen zichzelf een milde en geschikte elektrische stroom kunnen toedienen. Ze hebben het patent voor een dergelijke machine reeds aangevraagd. Zo’n apparaat is niet direct bedoeld voor mensen die beter willen leren rekenen, maar zou mensen die een beroerte hebben gehad kunnen helpen om dingen opnieuw te leren. Ook zou het mogelijk moeten zijn om (chronische) pijn beter te ‘managen’.

De onderzoekers waarschuwen dat de elektrische stimulatie werkt, maar dat het ook nog wel een inspanning van de mens vraagt. Ze vergelijken het met koffie: het goedje maakt mensen ‘s ochtends wakker, maar wanneer zij vervolgens op de bank blijven zitten, heeft het geen effect. Datzelfde geldt voor TCDS: de echte inspanning komt altijd vanuit onszelf.