Wetenschappers hebben in blauwalgen een nieuwe vorm van chlorofyl ontdekt. Daarmee komt het totale aantal soorten chlorofyl op vijf. Het nieuwe goedje is bijzonder, omdat het zonlicht in het infrarode spectrum absorbeert. Mogelijk kan deze nieuwe vorm van chlorofyl zonnecellen helpen om nog meer zonlicht om te zetten in elektriciteit.

Blauwalgen worden ook wel cyanobacteriën genoemd. De bacteriën bouwen stromatolieten (een soort gesteente, zie foto hieronder) door sediment te vangen en vast te houden. De wetenschappers raakten geïnteresseerd in de bacteriën toen ze ontdekten dat in het water waarin de cyanobacteriën en stromalieten voorkomen het grootste deel van het zichtbare licht wordt uitgefilterd.

Nieuw
Dat wees erop dat de bacteriën beter dan gemiddeld in staat waren om ook infrarood licht te absorberen. Het vermoeden bleek te kloppen. Wel was het verrassend dat het om een geheel nieuwe vorm van chlorofyl ging.

Leren
Ongeveer de helft van het zonlicht maakt deel uit van het infrarode spectrum. Makers van zonnecellen zijn dan ook allang op zoek naar manieren om ook dit licht om te zetten in energie. En nu blijkt de natuur de wijsheid in pacht te hebben. “De natuur kan zo’n simpel gewijzigde vorm van chlorofyl gebruiken om meer zonlicht te verkrijgen,” merkt onderzoeker Min Chen op. “Waarom zouden we daar niet van leren?”

Shuguang Zhang heeft al verschillende experimenten met zonnecellen achter de rug en is enthousiast over de vondst van Chen. Hij denkt het chlorofyl zelfs direct te kunnen gaan gebruiken. Door bovendien meerdere soorten chlorofyl te combineren kunnen allerlei soorten licht worden opgevangen. “Het is als een wijder net om meer vis te vangen,” legt Zhang uit.