Archeologen hebben 99 botresten van minimaal vijf Neanderthalers gevonden in België. De vier volwassenen en het kind zijn waarschijnlijk opgegeten door andere Neanderthalers.

Onderzoekers Hélène Rougier, Asier Gómez-Olivencia en hun collega’s ontdekten het grootste aantal Neanderthalers in Noord-Europa. Er werden vijf individuen gevonden in een grot in Goyet in België. Een derde van alle botresten bevat snijmarkeringen. Sommige resten zijn verpletterd, mogelijk om het merg uit de botten te halen.

De grot van Goyet (België). Onvoorstelbaar dat hier ruim 40.000 jaar geleden Neanderthalers leefden.

De grot van Goyet (België). Onvoorstelbaar dat hier ruim 40.000 jaar geleden Neanderthalers leefden.

Rougier en Gómez-Olivencia vergeleken de Neanderthalerbotten met resten van o.a. paarden en rendieren. De mensen en de dieren zijn op dezelfde wijze geconsumeerd. Nadat de doden zijn opgegeten, werden de botten gebruikt om steen te bewerken. Neanderthalers gebruikten namelijk stenen gereedschap.

De Neanderthalers wandelden 40.500 tot 45.500 jaar geleden in België. Ongeveer 32.000 tot 34.000 jaar geleden stierf de laatste Neanderthaler. Wetenschappers weten nog niet precies waarom de Neanderthalers zijn uitgestorven. Het is mogelijk dat Neanderthalers zich mengden met homo sapiens en dus als het ware zijn opgegaan in de moderne menselijke populaties. Dit verklaart waarom mensen buiten Afrika minimaal twee tot zes procent Neanderthaler-DNA hebben.

Hoewel Neanderthalers kannibalen waren, leken ze verder wel veel op de moderne mens. Ze waren prima ouders, begroeven hun doden, spraken een eigen taal, gebruikten medicijnen en maakten tekeningen. Ook geloofden Neanderthalers in leven na de dood.