Het lijkt erop dat het leefgebied van E.T. zojuist iets groter is geworden. De alien krijgt wat meer ruimte rond rode dwergen.

De afstand tussen een ster en een planeet is heel erg belangrijk als het gaat om leven. Eén van de belangrijkste ingrediënten voor leven is namelijk vloeibaar water. Een planeet die te dicht bij de ster staat, zal dat water kwijtraken door verdamping. Een planeet die te ver weg staat, is te koud en zal het water zien bevriezen. Er is dus maar een beperkt gebied waarin een planeet zich kan bewegen, wil deze leven mogelijk kunnen maken. En dat gebied noemen we de ‘bewoonbare zone’.

Weerkaatsen
Die bewoonbare zone achterhalen onderzoekers door onder meer naar de omvang van de ster te kijken. Maar ook de planeet is belangrijk. En dan met name het albedo-effect ervan. Oftewel: hoeveel licht zendt de ster naar de planeet, maar wordt door de planeet weer terug het heelal ingestuurd? De planeet weerkaatst licht bijvoorbeeld door sneeuw en ijs op het oppervlak.

Meer

Waar kunnen we buitenaards leven aantreffen? Lees het hier!

Golflengte
Twee wetenschappers komen in een paper nu met een opmerkelijke conclusie omtrent dat albedo-effect. Ze stellen dat de hoeveelheid licht die sneeuw en ijs reflecteren afhankelijk is van de hoeveelheid licht die de ster – op verschillende golflengtes – uitzendt. Rode dwergen hebben veel langere golflengtes dan bijvoorbeeld onze zon. “Het albedo-effect van ijs en sneeuw op planten die rondom M-sterren draaien, is veel minder sterk dan op aarde,” concluderen onderzoekers Manoj Joshi en Robert Haberle.

De planeten rondom deze rode dwergen nemen dus veel meer energie op dan de aarde. Hierdoor kunnen ze ook al staan ze veel verder weg nog leven mogelijk maken. Het komt er concreet op neer dat de bewoonbare zone tien tot dertig procent groter is dan gedacht. En daardoor stijgt het aantal planeten dat mogelijk leven bevat of heeft bevat, flink en ook de kans dat we elders leven aantreffen, lijkt groter te worden.