Iedere dag surfen we naar tientallen websites, waar we profielen aanmaken, producten kopen of berichten versturen. Deze enorme hoeveelheid gegevens (‘big data’) kan onderzoekers helpen bij wetenschappelijk onderzoek.

Vroeger moesten proefpersonen een enquête invullen, maar tegenwoordig kunnen onderzoekers data ‘aftappen’. Dit is ook nog eens veel betrouwbaarder, omdat enquêtes vervalst kunnen worden. Een goed voorbeeld is de datingsite OkCupid. Oprichter Christian Rudder heeft de gegevens op deze site geanalyseerd en onthult in het boek ‘Wie we zijn’ (vertaald door Annoesjka Oostindiër) hoe mensen online daten.

Christian Rudder, oprichter van OKCupid.

Christian Rudder, oprichter van OkCupid.

Oudere vrouwen hebben weinig kans
Vroeger had je als tiener wellicht een poster van een popster aan de muur hangen. Zo’n poster blijft daar niet eeuwig hangen. Smaak is aan verandering onderhevig. Een 19-jarige vrouw vindt Justin Bieber enorm aantrekkelijk, maar een vrouw van 42 jaar deelt liever de lakens met Brad Pitt. Geldt dit ook online?

Vrouwen op online datingsites hebben op jonge leeftijd een voorkeur voor oudere mannen. “Zo hebben vrouwen van 20 en 21 een voorkeur voor mannen van 23, vrouwen van 22 voor mannen van 24, enzovoort”, zegt Rudder. Opvallend is dat deze trend na het veertigste levensjaar van een vrouw verandert. Dan wil een vrouw een jongere man. Zo vindt een vrouw van 46 een man van 38 jaar het aantrekkelijkst.

Bij mannen is dit anders. Een 20-jarige man op een online datingsite vindt een 20-jarige vrouw het aantrekkelijkst. Maar een 49-jarige man vindt een 20-jarige vrouw óók het aantrekkelijkst. “Hoe jonger, hoe beter, en het jongst is het allerbest”, concludeert Rudder. “Als ‘over je hoogtepunt heen’ betekent dat iemand begint af te takelen, dan heeft een heteroseksuele vrouw in Amerika haar beste tijd al gehad zodra ze oud genoeg is om alcohol te mogen drinken, op haar eenentwintigste dus.”

Omdat mannen een jonge vrouw willen, is de datingpoule van een jonge vrouw heel groot. Maar verandert naarmate een vrouw ouder wordt. Rudder: “Voor elke honderd mannen die in dat twintigjarige meisje geïnteresseerd zijn, zijn er maar negen op zoek naar een vrouw die dertig jaar ouder is.”

Is dit verschil te verklaren? “Ja, mannen willen steevast voor het jonge ding gaan”, zegt Rudder. “Vrouwen willen dat een man samen met hen ouder wordt.”

Wees jezelf op je profielfoto. Laat die ene tatoeage zien!

Wees jezelf op je profielfoto. Laat die ene tatoeage zien!

Wees jezelf en wees er trots op
Wil je veel berichten ontvangen op een datingsite? Kies dan voor een polariserende profielfoto. Laat die ene tatoeage zien of ga met je favoriete tosti op de foto. Zo’n profielfoto maakt je extra opvallend. “Er zullen veel mensen zijn die de foto niet leuk vinden, maar ook veel mensen die wél van je foto genieten.” Op OkCupid kunnen leden een beoordeling geven aan een persoon, namelijk van één ster tot vijf sterren. Mensen met een hogere variantie – dus veel 1’s en 5’s – ontvangen meer berichten dan een gematigd iemand met dezelfde score. “Het zijn namelijk vooral de enthousiaste jongens – die vijf sterren geven – die contact opnemen.”

“Een relatief aantrekkelijke vrouw met consistente scores wordt door iedere man gemiddeld aantrekkelijk gevonden. Daardoor lijkt ze populairder dan ze in werkelijkheid is. Iemand die door veel mensen aantrekkelijk wordt gevonden, wekt bij anderen de indruk dat er waarschijnlijk wel meer mensen achter haar aan zitten en dat maakt haar dus juist minder aantrekkelijk. Maar in dat geval klikt de jongen die best belangstelling voor haar had maar nog niet zeker wist of hij actie zou ondernemen haar profiel wel weg.”

Het idee dat variantie iets positiefs is, staat op andere terreinen vrij duidelijk vast. Zo noemen sociaal psychologen dit ook wel het uitglijderseffect: zolang je over het algemeen genomen competent overkomt, vinden mensen je des te bekwamer als je zo nu en dan een foutje maakt.

“Aangezien iedereen wel een of andere tekortkoming heeft, luidt de moraal van dit verhaal uiteindelijk dan ook: wees jezelf en wees daar trots op. Proberen erbij te horen, alleen maar omwille van, werkt contraproductief.”

Een veelgebruikte methode op datingsites is het zogenoemde knippen-plakken.

Een veelgebruikte methode op datingsites is het zogenoemde knippen-plakken.

Knippen-en-plakken
Op datingsites zijn knip-en-plakkers actief. Dit zijn leden die te lui zijn om iedere keer opnieuw een berichtje op te stellen en die eenzelfde bericht naar meerdere mensen stuurt. De beste knippers-en-plakkers gebruiken een verhaaltje dat persoonlijk voelt. Een voorbeeld:
“Ik rook ook. Dat ben ik gaan doen toen ik in mei aan het backpacken was. Soms wou ik dat ik in een Mad Men-kantoor werkte. Heb je trouwens die Le Corbusier-expositie in het MoMA gezien? Die klinkt best interessant. Ik was vorige week naar een Frank Gehry-tentoonstelling in Montreal, over hoe hij computermodellen heeft gebruikt om een gekkenhuis in Ohio te ontwerpen.”

Bovenstaand berichtje stuurde de afzender naar 42 verschillende vrouwen die rookten en van kunst hielden. Rudder: “Hoewel de knip-en-plakstrategie het 25 procent minder goed blijkt te doen, wint knippen-plakken het als je kijkt naar de verhouding inspanning versus resultaat. Wanneer ik andere mensen over deze knippen-plakkers vertel, reageren ze meestal met iets als: ‘Jeetje, wat stom.’ Wanneer ik ze dan vervolgens vertel dat clichématige sjablonen in driekwart van de gevallen net zo effectief zijn als een origineel berichtje, reageren ze nogal sceptisch. Het berichtje hierboven is echter een mooi voorbeeld van een herkauwde tekst waar je niet doorheen prikt.”

Wie we zijn (***)
In het boek ‘Wie we zijn‘ wordt de lezer geconfronteerd met hoe mannen en vrouwen op datingsites zijn. Ik schrok van de cijfers dat vrouwen boven de dertig haast geen views meer krijgen. Zijn wij mannen dan echt zo lomp? Een positief punt aan ‘Wie we zijn’ is dat auteur Rudder alle cijfers openlijk publiceert en dus in feite alle geheimen van zijn website onthuld. Dat moet je durven! Het boek is vooral interessant voor mensen die houden van statistieken, want er komen ontelbaar veel grafieken, tabellen en diagrammen voorbij.