meten

De lengte van het menselijk lichaam is voor zo’n tachtig procent genetisch bepaald. En die betreffende genen komen langzaamaan in beeld. Wetenschappers hebben inmiddels 400 gengebieden die van invloed zijn op onze lengte, geïdentificeerd.

“Lengte wordt bijna geheel bepaald door genen, maar onze eerdere studies konden slechts zo’n tien procent van deze genetische invloed verklaren,” vertelt onderzoeker Joel Hirschhorn. Een nieuw onderzoek brengt daar verandering in en verdubbelt het aantal gengebieden waarvan we weten dat ze invloed uitoefenen op onze lengte. “Nu hebben we een veel completer beeld van hoe veelvoorkomende genvarianten de lengte beïnvloeden, hoeveel genvarianten er zijn en in welke mate ze hun steentje bijdragen.”

Om het aantal op lengte van invloed zijnde gengebieden te kunnen verdubbelen, bestudeerden wetenschappers het genoom van meer dan 253.000 mensen. Ze stuitten op 697 genvarianten in 424 gengebieden die verband hielden met de hoogte. Nog nooit zijn zoveel gengebieden in verband gebracht met een kenmerk of ziekte van het menselijk lichaam. “We kunnen nu ongeveer twintig procent van de erfelijkheid van lengte verklaren,” vertelt onderzoeker Tonu Esko. Vóór dit onderzoek was ongeveer twaalf procent van de erfelijke lengte te verklaren.

Veel van de 697 aan de lengte van het menselijk lichaam gerelateerde genvarianten bevonden zich nabij genen waarvan we al wisten dat ze een rol speelden in groei. Maar er zaten ook verrassingen tussen. Een mooi voorbeeld is het mTOR-gen. We wisten dat het een rol speelt in cellulaire groei, maar nu blijkt dit gen ook invloed uit te oefenen op de groei van het menselijk skelet. “Veel van de genen die we geïdentificeerd hebben, hebben waarschijnlijk invloed op de groei van het skelet, en dat wisten we tot voor kort niet,” vertelt Hirschhorn. “Sommige genen zijn mogelijk ook verantwoordelijk voor niet te verklaren abnormale skeletgroei onder kinderen.”