De kleine dino suggereert dat de T. rex zijn enorme omvang in opzienbarend weinig tijd wist te bereiken.

Onderzoekers hebben in Utah de fossiele resten van een ongewoon kleine tyrannosaurus opgegraven. het gaat om een achterpoot en een paar voortanden van een tyrannosaurus, die in het Krijt, zo’n 96 miljoen jaar geleden, op aarde rondwandelde. De nieuwe dino heeft de naam Moros intrepidus gekregen wat ‘voorbode van de noodtoestand’ betekent. De tyrannosaurus is de oudste tirannosaurussoort uit het Krijt die tot nu toe in Noord-Amerika is ontdekt. Daarnaast was hij klein van stuk; zo schatten de onderzoekers dat hij slechts 78 kilogram woog en slechts 1,2 meter groot was.

Tyrannosaurus rex
Een van de beroemdste dinosaurussen is toch wel de T. rex die wereldwijd bekend staat als gigantische vleeseter. Maar de eerste tyrannosaurussen leken echter weinig op de exemplaren die wij kennen uit films als Jurassic Park. Zo waren de eerste leden van de tyrannosaurus familie klein. Tegen het einde van het Krijt – zo’n 100 miljoen jaar later – was dat wel anders: de tyrannosaurussen waren geëvolueerd tot machtige roofdieren die wel zeven ton konden wegen!


Wist je dat…

…Tyrannosaurussen soms ook een hapje namen van andere Tyrannosaurussen? Zo snoepten ze zo nu en dan ook van elkaar.

Evolutionaire geschiedenis
Voor het grootste gedeelte van zijn 100 miljoen jaar durende evolutionaire geschiedenis, waren voorouders van de T. rex dus slechts kleine, ondergeschikte jagers. Maar vergis je niet. “Moros was was licht en uitzonderlijk snel,” zegt onderzoeker Lindsay Zanno. “Deze aanpassingen maakten de dino tot een fantastisch roofdier, die gemakkelijk prooien kon vangen, maar tegelijkertijd de confrontatie met de top-roofdieren uit die tijd meed.” Over hoe deze dinosaurus door de tijd heen geëvolueerd is tot een reusachtig exemplaar, tasten de onderzoekers in het duister. Zo is ons begrip over de aanloop naar de T. rex en andere reusachtige tyrannosaurussen beperkt wegens gebrek aan fossielen uit Noord-Amerika.

Kloof
De ontdekking van Moros intrepidus helpt enigszins bij het vullen van deze grote kloof in het Noord-Amerikaanse fossielenbestand. De botten onthullen namelijk ook de oorsprong van het geslacht van tyrannosaurussen op het Noord-Amerikaanse continent. Zo blijkt namelijk uit analyse van Moros intrepidus dat de naaste verwanten uit Azië kwamen. “T.rex en zijn beroemde tijdgenoten behoren misschien tot onze meest geliefde culturele iconen, maar ze hebben hun bestaan te danken aan hun onverschrokken voorouders die minstens 30 miljoen jaar eerder uit Azië zijn geëmigreerd,” stelt Zanno.

Het feit dat de Moros intrepidus slechts een kleine, bijna schattige omvang had, wijst er op dat tyrannosaurussen in opzienbarend korte tijd uitgroeiden tot enorme reuzen. “Hoewel de eerste tyrannosaurussen klein waren, betekende hun roofzuchtige specialisaties dat ze klaar waren om te profiteren van nieuwe kansen toen ecosystemen veranderden, het klimaat opwarmde en de zeespiegel steeg,” zegt Zanno. Zo blijkt uit de studie dat de dino in minder dan vijftien miljoen jaar uitgroeide tot immense giganten die zich aan de top van de voedselketen bevonden.