Eentje springt eruit: de planeet cirkelt om een zeer heldere ster.

Onderzoekers analyseerden data die verzameld is tijdens de K2-missie: het vervolg van de missie van de Kepler-telescoop. Tijdens deze missie staarde de telescoop naar 50.000 sterren, in de hoop de helderheid van een aantal van deze sterren regelmatig af te zien nemen. Zo’n dip in de helderheid kan er namelijk op wijzen dat rond zo’n ster een planeet cirkelt die zo af en toe tussen ons en de ster in staat en een deel van het sterlicht tegenhoudt.

HD 73344
De analyse resulteert in de ontdekking van bijna 80 nieuwe kandidaat-exoplaneten. Eentje ervan cirkelt rond HD 73344, de helderste ster waarbij tijdens de K2-missie een planeet is aangetroffen. De planeet doet er 15 dagen over om een rondje rond de heldere ster te voltooien en zou ongeveer 2,5 keer zo groot en 10 keer zo zwaar zijn als de aarde. Ook moet het ongelofelijk warm zijn op de planeet: tussen de 1200 en 1300 graden Celsius.

Vervolgonderzoek
“We denken dat het waarschijnlijk een kleinere, warmere versie is van Uranus of Neptunus,” vertelt onderzoeker Ian Crossfield. De planeet staat op slechts 114 lichtjaar van de aarde. Die kleine afstand en het feit dat deze om een zeer heldere ster draait, maakt de planeet zeer geschikt voor vervolgonderzoek waarin onder meer de atmosferische samenstelling kan worden bepaald.

Heel snel
Wat de ontdekking van deze planeten ook heel bijzonder maakt, is de snelheid waarmee ze uit de K2-data zijn gevist. Dat gebeurde binnen enkele weken nadat de data was vrijgegeven. “We ontdekten één van de meest opwindende planeten die Kepler tijdens de hele K2-missie heeft gezien en we deden het sneller dan ooit,” stelt Crossfield.

Op vergelijkbare wijze kan hopelijk straks ook de data die de nieuwe planetenjager TESS gaat verzamelen, geanalyseerd worden. Deze telescoop is ontwikkeld om nabije sterren te bestuderen en juist tijdens deze missie is haast geboden als we het bestaan van door TESS aangewezen kandidaat-exoplaneten willen bevestigen. “Wanneer de TESS-data arriveert, hebben we maar een paar maanden de tijd voor alle sterren waar TESS in die maand naar heeft gekeken voor dat jaar ‘ondergaan’. Als we de kandidaten snel kunnen identificeren, kan iedereen onmiddellijk gaan observeren en een hoop geweldig planetair onderzoek doen. Dus deze analyse was eigenlijk een generale repetitie voor TESS.”