Eén op de zeven mails die werknemers versturen, bevat roddels. Dat klinkt ernstig, maar al dat geroddel is echt zo slecht nog niet. Dat blijkt uit onderzoek.

Wetenschappers van de School of Interactive Computing aan Georgia Tech bestudeerden de mails die binnen het bekende bedrijf Enron werden verstuurd. Ze richtten zich op zeven lagen werknemers: zowel de mail van de hoogste managers als de mail van de werknemers in de laagste functies werden bestudeerd.

Resultaat
En dat levert opvallende resultaten op. 14,7 procent van de mails die verstuurd werden, betrof geruchten die door het kantoor gingen. De mensen in de laagste functies roddelden onderling het meest, op de voet gevolgd door directeuren en vicepresidenten. De laatstgenoemde groep roddelde ook het sterkst ‘naar boven toe’ en had het dus in de communicatie met hun bazen (presidenten en CEO’s) graag over de collega’s. Ook naar beneden toe roddelde deze laag in het bedrijf het meest. Negatieve roddels bleken 2,7 keer vaker voor te komen dan positieve roddels.

Deze afbeelding laat zien hoe mensen in verschillende functies met mensen in andere functies roddelden. Hoe dikker de lijn, hoe meer er geroddeld werd. Afbeelding: Georgia Tech.

Slechte zaak?
Al dat geroddel lijkt misschien een slechte zaak. Toch moeten we het niet al te zwaar opnemen, zo vindt onderzoeker Eric Gilbert. “Wanneer je ‘roddel’ zegt, dan interpreteren de meeste mensen dat als iets negatiefs, maar het is eigenlijk een heel belangrijke vorm van communicatie. Zelfs hele kleine stukjes informatie zoals ‘Eric zegt dat hij iets te laat is voor de vergadering’ dragen daaraan bij. Na een paar van zulke berichten krijg je een beeld van Eric, namelijk dat hij een laatkomer is.” Eerder onderzoek onderschrijft dat. Begin dit jaar bleek nog uit een studie dat roddelen mensen goed doet. Het neemt frustratie weg en geeft ons een goed gevoel, omdat we met ons geroddel andere mensen kunnen beschermen.

Verbaasd
Gilbert moet bekennen dat hij wel verbaasd was toen bleek dat bijna 15 procent van de mails roddels bevatten. “Maar nogmaals: roddelen is iets wat we allemaal doen.” Hij sluit zelfs niet uit dat dit onderzoek weer tot nieuwe roddels leidt. “Ik kan me voorstellen dat managers dit onderzoek opmerken en dan een mail naar collega Jennifer sturen om te vertellen dat Bob van de verkoop de hele tijd roddelt.”

WIST U DAT…

…een nare roddel mensen herkenbaarder maakt?

Representatief
De onderzoekers benadrukken dat hun studie hoogstwaarschijnlijk zeer representatief is voor hoe het er in het bedrijfsleven aan toe gaat. Ook al ging Enron in 2001 failliet nadat verliezen jarenlang op creatieve wijze uit de boeken waren gehouden. Ondanks die twijfelachtige reputatie denkt Gilbert niet dat er binnen dit bedrijf anders (meer of minder) geroddeld werd dan in andere bedrijven. “Binnen Enron was zeker sprake van een soort cowboy-cultuur, maar ik vermoed dat de wijze waarop ze intern met elkaar omgingen niet sterk verschilde van de wijze waarop dat in andere Amerikaanse bedrijven gebeurde. Veel van de mails die we bestudeerden, kwamen van de medewerkers in de laagste functies, terwijl het de CEO’s (slechts een klein deel van het totale aantal werknemers) waren die bijdroegen aan de ondergang van het bedrijf. De gemiddelde werknemer had geen idee wat er gaande was.”

Het volledige onderzoek is te lezen in het paper Have You Heard? How Gossip Flows Through Workplace Email.