Langzaam maar zeker komt het verlossende antwoord dichterbij.

Drie jaar geleden werd het voor het eerst geopperd: zou er een negende planeet achter Neptunus in ons zonnestelsel huizen? De discussie barstte vervolgens los. Sommige wetenschappers vonden aanwijzingen dat planeet X bestaat, terwijl anderen de theorie juist weer ontkrachten. Maar onderzoekers hebben er het volste vertrouwen in dat we binnen vijftien jaar een antwoord hebben op deze prangende vraag.

Uiterlijk


Als de planeet bestaat, hoe ziet ‘ie er dan uit? Gebaseerd op de nieuwe modellen en uitgebreide berekeningen schatten de onderzoekers dat planeet X een massa heeft van ongeveer vijf keer die van de aarde. Daarnaast staat de planeet dichter bij de zon staat dan eerder gedacht. Ook is de planeet daardoor mogelijk helderder.

Aanwijzingen
Hoewel alle aanwijzingen voor het bestaan van planeet X nu nog gebaseerd zijn op complexe berekeningen, zou het best kunnen dat ons zonnestelsel negen planeten telt. De planeet zou namelijk goed kunnen verklaren waarom Transneptunische Objecten (TNO’s) zich gedragen zoals ze doen. “Het sterkste argument ten gunste van planeet X is dat er verschillende onafhankelijke bewijslijnen zijn die wijzen op het bestaan van de planeet,” zegt onderzoeker Fred Adams. “In andere woorden; er zijn meerdere redenen om te geloven dat planeet X bestaat, niet slechts één.”

Studie
Onderzoekers hebben al dit bewijs verzameld en beoordeeld. De bevindingen zijn gepubliceerd in het tijdschrift Physics Reports. “Hoewel deze analyse niet rechtstreeks uitspraken doet over of planeet X al dan niet bestaat, geeft het wel aan dat de hypothese berust op een solide basis,” legt co-auteur Mike Brown uit.

De baan en massa van planeet X. Afbeelding: James Tuttle Keane/Caltech.

Hypotheses
Op dit moment blijft het dus nog bij theorieën en hypotheses. Maar Adams denkt dat daar in de komende decennia verandering in gaat komen. De afgelopen tijd is het aantal ontdekkingen van nieuwe objecten in ons zonnestelsel exponentieel gegroeid. Ook de onderzoekers uit de huidige studie hebben daaraan bijgedragen en gezamenlijk tientallen objecten ontdekt. Maar dan moet je wel weten waar je moet zoeken. “Als we wisten waar planeet X zich bevond, hoefden we alleen maar een telescoop in de juiste richting te positioneren,” zegt Adams. “Maar het is een heel zwak object in een heel groot heelal.”

De onderzoekers hopen in de komende tien jaar ‘diepere’ hemelonderzoeken te gaan doen. En dit zal het antwoord dichterbij brengen. “Ik denk dat we al rond 2030 meer weten,” voorspelt Adams. Volgens de onderzoeker zullen we binnen vijftien jaar de planeet of hebben gezien, of genoeg gegevens hebben om het bestaan van de planeet voor eens en voor altijd uit te sluiten.