Hallucigenia

Wetenschappers hebben al verschillende fossielen van een klein zeediertje – met de naam Hallucigenia – gevonden, alleen ontbreekt iedere keer zijn kop. Gelukkig is in Canada nu wél de kop van dit diertje gevonden, waardoor er eindelijk een gezicht bekend is.

“Het diertje zag er buitenaards uit, alsof het van een andere wereld kwam”, vertelt dr. Martin Smith van de universiteit van Cambridge. Het onderzoek is gepubliceerd in het wetenschappelijke vakblad Nature.

De Hallucigenia leefde 500 miljoen jaar geleden en was minder dan twee centimeter lang. Het zeediertje was daarnaast dunner dan een haar.

Buitenaards uiterlijk
Op de tekening bovenaan dit artikel is te zien hoe gek de Hallucigenia eruitzag. Het diertje had een dun lichaam met gigantische stekels. Aan de andere kant bungelde klauwachtige aanhangsels. Omdat het zeediertje aan twee kanten uitsteeksels had, dachten wetenschappers lange tijd dat het dier andersom voortbewoog. “Pas recentelijk zijn we erachter gekomen aan welke kant de Hallucigenia zijn voeten en zijn rug had.”

Lepelaar
En dankzij een nieuw fossiel is nu het gezicht van de Hallucigenia bekend. Zijn kop had wel iets weg van een lepel. “Onder de elektronenmicroscoop zagen we niet alleen twee ogen, maar ook een ronde mond”, zegt dr. Smith. In zijn mond vonden wetenschappers een ring van tanden. Ze troffen eenzelfde soort ring dieper in de keel aan, nabij de maag. Waarschijnlijk gebruikte de Hallucigenia zijn tanden om voedsel op te zuigen en in te slikken.

De kop van het zeediertje is links te zien en lijkt op een lepel.

De kop van het zeediertje is links te zien en lijkt op een lepel.

Cambrium
Dankzij de Hallucigenia leren wetenschappers meer over het Cambrium, het geologisch tijdvak waarin het leven op aarde letterlijk explodeert. In het begin van het Cambrium verschijnt ongeveer de helft van alle bekende groepen leven, vaak zonder dat directe voorouders gevonden zijn.