De bladeren van sommige planten in Australië krimpen door de recente klimaatverandering. Dat hebben wetenschappers van de universiteit van Adelaide ontdekt.

De onderzoekers bestudeerden bladeren van de plant Dodonaea viscosa, ondersoort angustissima. Sommige bladeren waren al heel oud: ze stamden uit 1885. Ook werden er bladeren van moderne planten bestudeerd.

Smaller
Uit het onderzoek blijkt dat de bladeren in 127 jaar tijd ongeveer 2 millimeter smaller zijn geworden. Het onderzoek wijst erop dat de temperatuur van invloed is op de breedte van bladeren. Tussen 1950 en 2005 zijn de maximale temperaturen in het betreffende gebied met 1,2 graden Celsius gestegen. De hoeveelheid neerslag is echter niet veranderd. “Onze resultaten wijzen erop dat de maximale temperatuur nauw samenhangt met de breedte van bladeren,” vertelt onderzoeker Greg Guerin. “Planten uit warmere gebieden hebben smallere bladeren.”

WIST U DAT…

…de opwarming van de oceanen voornamelijk onze schuld is?

Effect
Het onderzoek toont ook aan dat de effecten van klimaatverandering nu al zichtbaar zijn. “Wanneer we het over klimaatverandering hebben, hebben we het over de effecten die dat in de toekomst heeft, maar veranderingen in de temperatuur die de laatste decennia zijn opgetreden, zijn al van groot belang voor de ecologie. (…) In het geval van de Narrow-leaf Hopbush (D. viscosa, red.) kunnen we de veranderingen in de breedte van bladeren duidelijk in verband brengen met veranderingen in het klimaat.”

Door onderzoeken zoals deze hopen onderzoekers een beter beeld te krijgen van het aanpassingsvermogen van planten. Planten kunnen veel hebben en passen zich normaal gesproken ook wel aan aan veranderingen in de omgeving. Bijvoorbeeld door zich te verplaatsen naar een plek waar het koeler is of waar meer regen valt. Helaas is dat laatste voor veel planten lastig, omdat hun leefgebied versnipperd is: mensen hebben er stukjes van in beslag genomen en zitten de migratie soms in de weg. De tijdens deze studie onderzochte plant kiest er niet voor om te verhuizen, maar past zich op andere wijze aan het veranderende klimaat aan: door de bladeren te versmallen.