Het lijkt een surrealistische vraag, maar in werkelijkheid is het een vraagstuk dat experts al jaren bezighoudt. Als een giraf in diep water valt, blijft deze dan drijven of zinkt hij? En als hij blijft drijven, kan hij dan zwemmen of zou het dier hulpeloos ronddobberen? Twee wetenschappers lossen het vraagstuk van de al dan niet drijvende giraf nu voor eens en altijd op.

Er zijn genoeg beelden bekend van giraffen die voorzichtig het water inlopen. Maar nog nooit werd een zwemmende giraf op de gevoelige plaat vastgelegd.

Ethiek
Om de waarheid boven tafel te krijgen, waren er twee opties: een giraf in een diepe poel gooien of een computermodel gebruiken. Omdat de eerste optie nogal wat ethische en praktische nadelen heeft, kozen de wetenschappers voor het tweede.

Zo drijft een giraf in het water. Afbeelding: Donald Henderson & Darren Naish

Long
De onderzoekers berekenden waar het massamiddelpunt van de giraf zich bevindt en met welke weerstand deze te maken heeft als zijn poten bewegen. Ook namen de onderzoekers de speciale vorm van de giraffenlong in hun overwegingen mee.

Conclusie
De conclusies zijn overduidelijk. Een giraf kan blijven drijven, maar is wel uitzonderlijk klunzig en onstabiel in het water. Zijn voorpoten en schouders zijn zwaar en trekken het dier naar beneden. Om ervoor te zorgen dat hij toch blijft drijven, moet de giraf zijn nek horizontaal in het water leggen. Doordat het dier zo zwaar is, zinkt hij vrij diep en krijgt hij sneller met de stromingen te maken.

Het is natuurlijk een heel ludiek onderzoek, maar de wetenschappers concluderen dat de studie wel degelijk van belang is. Zo hebben ze aangetoond dat computermodellen heel geschikt zijn voor het oplossen van biomechanische vraagstukken.