Een beetje sneeuw, een steile helling, een weg met hobbels en putten: deze robot heeft er – ondanks dat ‘ie niets ziet – totaal geen moeite mee.

De robot is ontwikkeld aan de universiteit van Michigan en draagt de naam MARLO. Het is de opvolger van MABEL, een tweebenige robot die ook prima uit de voeten kon op ongelijke ondergronden. Alleen wandelde MABEL in 2D: de robot zat met een stalen constructie vast aan een paal en kon dus alleen voor- of achteruit, maar niet opzij (zie filmpje hieronder). MARLO loopt echt helemaal vrij en kan dus in elke richting lopen (en vallen).

Bijzonder
Ondanks dat MARLO niet in balans wordt gehouden door een stalen balk, redt deze zich prima. Zelfs op een steile helling, in een laagje sneeuw of op een hobbelig parcours blijft de robot op de been.

Hoe kan dat?
Het is een kwestie van data en algoritmes. In onder meer de benen van de robot zitten tal van sensoren die meer vertellen over de ondergrond waar de robot mee te maken heeft. “De robot heeft geen gevoel in haar kleine voeten, maar ze voelt de hoek van haar gewrichten, bijvoorbeeld de hoek van haar knieën, de hoek van haar heupen en de mate waarin haar torso gedraaid wordt,” vertelt onderzoeker Jessy Grizzle. Op basis van die gegevens kan de robot – geholpen door algoritmes – zelfstandig bepalen welke loopsnelheid en welk pasje het best is.

In principe kan elke wandelende robot het werk van de onderzoekers gebruiken om nog natuurlijker en stabieler te lopen. Het onderzoek heeft niet alleen implicaties voor robots, maar ook voor robotische protheses die door mensen worden gebruikt. Dit nieuwe onderzoek kan ervoor zorgen dat die protheses ook op ongelijke ondergronden natuurlijker bewegen.