Biologen hebben een zeer zeldzame vis – de stygichthys typhlops – herontdekt. Het beestje is blind en leeft diep onder de Braziliaanse grond. Die ondergrondse schuilplaats heeft de vis totnogtoe in leven gehouden; alle soortgenoten die zich ambitieus naar het oppervlak hebben gewerkt, zijn uitgestorven.

Bijna vijftig jaar geleden troffen Amerikaanse experts één vis van deze zelfde vissoort aan. De experts hadden nog nooit zoiets gezien en namen aan dat het om een bedreigde diersoort ging.

Droogte
De wetenschappers van deze tijd laten het daar echter niet bij zitten en gingen op zoek naar de vis. Ze wisten dat de vissoort in ondergrondse bronnen vertoefde, maar dat maakte het niet gemakkelijker. De regio waar de vis voorkwam, is tegenwoordig namelijk een stuk droger. De mensen moeten het dan ook vooral van ondergronds water hebben. Hierdoor zijn de meeste ondergrondse bronnen inmiddels opgedroogd. Na lang zoeken vonden de experts toch twee bronnen. En in beide wateren zwom de gezochte vis.

Pigment
Het onderzoeksteam heeft inmiddels 34 exemplaren van de s. typhlops verzameld en bestudeerd. De vis bleek niet alleen blind te zijn, maar ook geen pigment te bevatten. Dat is niet zo raar, omdat het onder de grond vrijwel geheel donker is.

De laatste
Opvallend genoeg heeft de nieuwe vissoort eigenlijk niets weg van andere vissoorten. “Het kan wel eens de laatst overgebleven vis van een uitgestorven familie onder de karper-zalmachtigen zijn,” meent onderzoeker Christiano Moreira. De naaste familie van de s. typhlops zou naar hogere oorden zijn vertrokken en daar vervolgens het loodje hebben gelegd. Alleen de vissen die onder de grond achterbleven, zouden het hebben overleefd. “Maar dat is slechts speculatie.”

Wat wel vaststaat is dat de herontdekte vissoort gevaar loopt. “Deze soort lijkt de meest bedreigde ondergrondse vissoort in Brazilië te zijn.” Op dit moment komt de vis alleen nog in een 25 kilometer lange bron voor. “Het feit dat de meeste bronnen in de regio opdrogen, is verontrustend. De overmatige onttrekking van water aan de bronnen zal zeker tot het uitsterven van deze soort leiden.”