De korst van de aarde is in staat om koolstof op te slaan, maar veel minder dan gedacht. Dit blijkt uit nieuw onderzoek.

Wetenschappers berekenen dat de bodem aan het eind van deze eeuw veertig procent minder koolstof dan verwacht opslaat. Dit betekent dat de atmosfeer in het jaar 2100 meer CO2 bevat door het verbranden van fossiele brandstoffen. Om precies te zijn: 4,5 jaar meer CO2. Hierbij gaan onderzoekers in het paper in Science uit van de huidige uitstoot.

“Momenteel onderschatten we de gevolgen van klimaatverandering”, beweert wetenschapper Yujie He van de universiteit van Californië. “Welke maatregelen we ook gaan nemen: we moeten het sneller doen!”

Zo wordt koolstof opgeslagen
Op dit moment slaat de bodem onder onze voeten 1.500 miljard ton koolstof op: twee keer zoveel als het koolstof in de atmosfeer. Wanneer een plant sterft en vergaat, dan wordt de koolstof opgeslagen in de grond. Sommige microben eten dit op en zorgen ervoor dat het in de lucht terecht komt als CO2. De grote vraag is hoeveel koolstof opgeslagen blijft en hoeveel CO2 in de atmosfeer belandt.

Niet 430 jaar, maar 3.100 jaar
Veel huidige klimaatmodellen houden er rekening mee dat hogere CO2-concentraties leiden tot meer planten. Dankzij deze planten neemt de hoeveelheid koolstof in de bodem toe, waardoor het broeikaseffect wordt afgeremd. Eenmaal in de grond blijft koolstof gemiddeld 430 jaar opgeslagen, zo schatten onderzoekers.

Maar dit is een verkeerde schatting. Onderzoekers hebben de leeftijd van opgeslagen koolstof gemeten op 157 locaties. Ze boorden daarvoor een meter diep. Wat blijkt: opgeslagen koolstof is gemiddeld 3.100 jaar oud. Zeven keer ouder dan voorspeld. Dit betekent dat de bodem minder koolstof opneemt. En als dit gebeurt, dan gaat het waarschijnlijk om een kortere periode: enkele maanden tot een paar jaar.

Overstappen op duurzame energie
Misschien is het ook maar goed dat we er nu achter komen dat de grond minder koolstof opneemt dan verwacht. Uiteindelijk moeten we als mensheid zelf onze problemen oplossen en niet verwachten dat onze planeet ons uit de brand helpt. De toekomst ziet er gelukkig groen uit. Zo wordt er steeds meer duurzame energie opgewekt. België (8% duurzame energie in 2014) en Nederland (5,5% duurzame energie in 2014) lopen nog wel ver achter op landen als Denemarken (29%), Oostenrijk (33%), Letland (39%), Finland (39%) en Zweden (53%).