Wanneer de mens Mars koloniseert en besluit er een deel van de aardse bevolking te huisvesten dan is voedsel één van de grootste te overkomen problemen. Maar niet onoverkoombaar, zo blijkt uit onderzoek. De situatie is natuurlijk heel anders dan op aarde, maar de landbouw kan er wel eens een stuk efficiënter verlopen dan op onze thuisplaneet.

Eén van de problemen waar boeren op Mars op zouden stuiten, is de zwaartekracht. Deze is qua sterkte vergelijkbaar met één derde van de zwaartekracht op aarde. Dat betekent dat water er langzamer stroomt. En dat kan ervoor zorgen dat micro-organismen en wortels hun voeding te langzaam verkrijgen. Maar het zou ook goed uit kunnen pakken.

Model
De wetenschappers Federico Maggia en Céline Pallud besloten te achterhalen welke invloed de zwaartekracht op eventuele gewassen heeft en creëerden een model. In dit model simuleerden ze hoe microben en voedingswaarden zich zowel op aarde als op Mars verplaatsen.

Minder water
Ze ontdekten dat de geringe zwaartekracht en het langzame watertransport eigenlijk positief is. De grond op Mars is veel beter dan op aarde in staat om water vast te houden. Er lekt dus minder water en voeding weg. Dat betekent dat er voor de irrigatie op Mars zo’n 90 procent minder water nodig is dan op aarde. Bovendien zijn meststoffen vrijwel overbodig.

Broeikasgas
Dat klinkt ideaal, maar er is ook een nadeel. Zo consumeert de grond op Mars meer zuurstof en opgelost organisch koolstof waardoor er ook tien procent meer CO2 wordt uitgestoten dan op aarde. De onderzoekers concluderen dan ook dat we heel efficiënt kunnen boeren op Mars. Maar daarmee zijn we er nog niet: die broeikasgassen blijven ons achtervolgen.

Om de processen nog beter te kunnen bestuderen – het zou in werkelijkheid namelijk wel eens iets anders uit kunnen pakken – moet het onderzoek eigenlijk een vervolg krijgen op Mars zelf. Maar met NASA’s budgetproblemen lijkt dat ver weg. Toch is de verwachting dat een ruimtevaartorganisatie – hetzij NASA, ESA of een commerciële tegenhanger – ergens tegen 2050 zeker mensen op Mars heeft zitten. “We hebben de technologie om een basis op Mars te plaatsen,” merkt expert Ray Bucklin op. “Als Bill Gates zijn hele fortuin er in zou willen steken dan konden we het nu direct doen.”

Afbeelding: NASA/KSC Mars Greenhouse Project