Bolvormige sterrenhopen zijn gigantische groepen met miljoenen sterren. Veel van deze sterren zijn tegelijkertijd ontstaan. Toch worden er de laatste jaren ook wel eens jongere sterren gevonden in bolhopen. Waar komen deze sterren vandaan?

Volgens wetenschappers van het Kavli Instituut adopteren bolvormige sterrenhopen babysterren of in ieder geval het materiaal om nieuwe sterren te vormen. Dit betekent dat de jonge sterren in bolhopen geen biologische ‘kinderen’ zijn van ouders, die al in bolhopen wonen.

De onderzoekers gebruikten de resultaten van Hubble-observaties om tot deze verrassende conclusie te komen. De Hubble-telescoop richtte zich op verschillende bolhopen in de Grote en Kleine Magelhaense Wolk, namelijk NGC 1783, NGC 1696 en NGC 411. De Magelhaense wolken zijn twee satellietstelsels van onze Melkweg en bevinden zich op een afstand van 170.000 tot 190.000 lichtjaar van ons Melkwegstelsel. In NGC 1783 troffen onderzoekers Chengyuan Li en Richard de Grijs drie groepen sterren aan: een populatie van 1,4 miljard jaar oud, een groep van 890 miljoen jaar oude sterren en eentje van 450 miljoen jaar.

Het is niet aannemelijk dat de twee jongere generaties voortkomen uit supernova-explosies. “We vermoeden dat bolvormige sterrenhopen interstellair gas aantrekken”, aldus De Grijs. Dit gas wordt vervolgens samengedrukt, waardoor nieuwe sterren ontstaan. Het is geen nieuwe idee, want het staat al in een paper uit 1952. Volgens de wetenschappers veegt een bolhoop het gas op, terwijl hij om het centrum van een sterrenstelsel draait. Toekomstige studies moeten uitwijzen of deze theorie ook geldt voor bolvormige sterrenhopen in ons eigen melkwegstelsel.