ASTRONOMIE  Bolvormige sterrenhopen bestaan vaak uit een legioen oude sterren en wat jonge nakomers. Hoe komen deze kinderen in dit oude bejaardenhuis? Wetenschappers hebben ontdekt hoe bolvormige sterrenhopen verjongen. Door stellair vampirisme of door botsingen met soortgenoten.

Sterrenkundigen onderzochten de bolvormige sterrenhoop M30 met de Hubble telescoop. Messier 30 – het object kreeg haar naam in 1764 van Charles Messier – ontstond dertien miljard jaar geleden en ligt op een afstand van 28.000 lichtjaar bij de aarde vandaan. De sterrencluster heeft een doorsnee van 90 lichtjaar.

Uit het onderzoek blijkt dat de jonge blauwe sterren even oud zijn als de bejaarde sterren. Kortom, er is geen leeftijdsverschil! Hoe kan het dan dat zij zo jong ogen? Dit kan doordat zo’n ster deel uitmaakt van een dubbelstersysteem. De ster steelt gas van de andere ster, waardoor hij steeds heter wordt en meer brandstof kan opstoken. Maar er is nog een manier. Twee sterren kunnen ook samensmelten en een nieuwe ster vormen: een blauwe nakomer.

De blauwe nakomers zitten voornamelijk in het centrum van de bolvormige sterrenhoop. Dit is ook logisch. In de kern zitten meer sterren en is de kans op een botsing veel groter. Een tot twee miljard jaar geleden heeft zich een kerninstorting voorgedaan in het centrum van M30. Dit was een hektische periode. Veel sterren botsten op elkaar, en dubbelstersystemen vernauwden. Deze veranderingen resulteerden in veel nieuwe blauwe nakomers.