ringsterrenstelsel

Nog nooit hebben onderzoekers twee sterrenstelsels zo dicht bij ons in de buurt tot botsing zien komen en een ring zien vormen.

De botsing vond op zo’n dertig miljoen lichtjaar afstand plaats. Dat lijkt misschien een eind, maar naar astronomische begrippen is dat heel dichtbij. Sterker nog: het is de dichtstbijzijnde botsing tussen twee sterrenstelsels die tot op heden is waargenomen.

Ring
Door de botsing tussen twee sterrenstelsels met een vergelijkbare massa zijn schokgolven ontstaan die zich door het interstellaire gas naar buiten verplaatsen en nieuwe sterren doen ontstaan. Zo ontstaat een ring van sterren. Deze ring hebben de onderzoekers de naam ‘Kathryn’s Wheel’ gegeven. Dat de ring nooit eerder ontdekt is, komt onder meer omdat een ster op de voorgrond – vanaf de aarde gezien – de ring enigszins aan het zicht onttrekt.

Wagenwielstelsel
De ring bevindt zich zo’n zeven keer dichterbij dan vergelijkbare ringen en is zo’n veertig keer dichterbij dan het beroemde Wagenwielstelsel (zie de foto hieronder). Onderzoekers ontdekten de ring met behulp van de UK Schmidt Telescope in Australië.

Het Wagenwielstelsel. Foto: ESA / NASA / Hubble.

Het Wagenwielstelsel. Foto: ESA / NASA / Hubble.

“Het stelsel is niet alleen visueel verbluffend, maar ook zo dichtbij dat we het goed in detail kunnen bestuderen,” vertelt onderzoeker Quentin Parker. “De ring heeft ook een zeer beperkte massa – een massa kleiner dan 1 procent van de massa van de Melkweg – dus onze ontdekking toont aan dat dergelijke ringen uit veel kleinere sterrenstelsels kunnen ontstaan dan gedacht.”