Eén op de honderd supermassieve zwarte gaten is zeer actief. Hoe komt dit? Wetenschappers hebben dit raadsel opgelost met data van NASA’s Swift-satelliet. Actieve supermassieve zwarte gaten gedragen zich zo, omdat ze worden gewekt door botsingen tussen twee sterrenstelsels.

“Theoretici tonen al langer aan dat gewelddadige samensmeltingen van sterrenstelsels de centrale zwarte gaten van sterrenstelsels kunnen voeden”, legt studieleider Michael Koss van de universiteit van Maryland uit. “Het onderzoek laat duidelijk zien hoe zwarte gaten worden geactiveerd.”

Sommige supermassieve zwarte gaten produceren een miljoen keer de energie van de zon, wat niet erg veel is. Er zijn echter ook supermassieve zwarte gaten die tien miljard keer de energie van onze moederster uitstoten. Sommige van deze actieve galactische kernen zijn de helderste objecten in het heelal.

Tot nu toe vonden astronomen geen bewijzen dat supermassieve zwarte gaten actiever worden door botsingen. Dit kwam ook omdat deze botsingen in visueel licht moeilijk zichtbaar zijn. De Swift-satelliet kan röntgenstraling waarnemen. Deze straling passeert ongehinderd het stof en gas in sterrenstelsels.

Dankzij Swift vonden astronomen tientallen supermassieve zwarte gaten, die geactiveerd zijn door botsingen tussen sterrenstelsels.