Een nieuw en bijzonder fascinerend onderzoek suggereert dat sommige mensen immuun zijn voor de symptomen van Alzheimer.

Talloze onderzoeken hebben de opeenstapeling van amyloïde plaques en neurofibrillaire tangles in het brein in verband gebracht met Alzheimer. Aangenomen wordt dat de aanwezigheid van die plaques en tangles leidt tot de dood van neuronen en resulteert in onder meer geheugenverlies.

Het onderzoek
Maar nu hebben onderzoekers van Northwestern University een opwindende ontdekking gedaan. Ze bestudeerden de hersenen van acht overleden mensen die negentig jaar en ouder waren geworden. En puur afgaand op wat de onderzoekers in het brein van drie van die mensen zagen, zouden ze moeten concluderen dat deze mensen Alzheimer hadden. In die hersenen troffen de onderzoekers namelijk volop plaques en tangles aan. Maar – nu komt het – de hersenen die de onderzoekers bestudeerden, behoorden toe aan mensen die tot hun dood aan toe een superieur geheugen hadden.

WIST JE DAT…

…er een veelbelovend vaccin tegen Alzheimer in de maak is?

Verbazingwekkend
“Dit is verbazingwekkend,” vindt onderzoeker Changiz Geula. “Wij hadden dit nooit verwacht. Het vertelt ons dat er factoren zijn die deze hersenen en herinneringen beschermen tegen Alzheimer. Nu moeten we uitzoeken om welke factoren het gaat.”

Hippocampus
Geula en collega’s bestudeerden ook de zenuwcellen in de hippocampus van de mensen met een superieur geheugen en een brein vol plaques en tangles. Ze ontdekten dat de cellen in de hippocampus – het deel van het brein verantwoordelijk voor de totstandkoming van herinneringen – relatief intact waren. Vervolgens keken ze naar de hippocampus van Alzheimer-patiënten. In de hippocampus van deze mensen waren heel wat cellen gestorven. Hetzelfde zagen ze in andere delen van het brein. “Deze ontdekkingen laten duidelijk zien dat de hersenen van sommige ouderen immuun zijn voor de giftige effecten van plaques en tangles,” stelt Geula.

De onderzoekers zetten op dit moment een grootschaligere studie op om te achterhalen welke factoren sommige mensen immuun maken voor Alzheimer. “We zullen kijken naar genetische, aan het dieet gerelateerde en omgevingsfactoren die de zenuwcellen wellicht kunnen beschermen tegen Alzheimer.”