De hersenen van soldaten veranderen wanneer ze in oorlog zijn. Maar die veranderingen zijn niet blijvend, zo blijkt.

Dat blijkt uit een onderzoek van wetenschappers van de Radboud Universiteit Nijmegen. De onderzoekers bestudeerden 36 militairen. De soldaten namen allen deel aan een ISAF-missie in Afghanistan. Voordat de soldaten vertrokken, werd hun hersenactiviteit gemeten. Dat gebeurde ook toen de soldaten terugkeerden. Om de resultaten te kunnen vergelijken, werd een controlegroep samengesteld. Deze groep bestond uit soldaten die in de kazerne bleven, maar wel gevechtstraining kregen.

Onderzoek
Zodra de soldaten terugkwamen uit Afghanistan werd gekeken hoe hun brein er nu aan toe was. De onderzoekers stelden vast dat de amygdala zeer actief was. Dit deel van ons brein is nauw betrokken bij emoties en is eigenlijk een soort alarmcentrum. Na een jaar werd gekeken hoe het brein van de soldaten er toen aan toe was. De hersenen bleken zich volledig te hebben hersteld. De amygdala was weer tot rust gekomen. “De activiteit van het alarmcentrum van het brein herstelt volledig, wat suggereert dat de verhoogde signaleringsfunctie na afloop van de oorlogsomstandigheden weer normaliseert,” zo concludeert onderzoeker Guido van Wingen. Blijkbaar is het brein flexibeler dan gedacht.

WIST U DAT…

…ze in het Zuid-Koreaanse leger gooien met robots?

Blijvende veranderingen
Toch was de missie de soldaten niet in de koude kleren gaan zitten. “Het is wel zo dat de manier waarop dat alarmcentrum wordt gereguleerd blijvend lijkt te zijn veranderd door de opgedane ervaringen.” Mogelijk reageren de soldaten daardoor na hun missie anders op stress dan ervoor.

In januari concludeerden de onderzoekers al dat met zekerheid kan worden vastgesteld dat het brein verandert door oorlogservaringen. Zowel die studie als dit nieuwe onderzoek is gepubliceerd in het blad Molecular Psychiatry.