Als mensen moeten kiezen tussen een stukje chocolade en een appel dan zullen ze sneller voor de zoetigheid gaan. Omdat het lekker is, maar ook omdat de beloning op korte termijn groter is. Dat de appel op lange termijn beter is, wordt door het brein voor het gemak ‘vergeten’.

Volgens psychologen is de mens zo geprogrammeerd dat het effect op korte termijn voorrang krijgt. Dat betekent dat mensen die gezonder willen gaan eten niet alleen het gevecht met zoetigheid, maar ook de strijd met het brein aan moeten gaan. Zelfs al weet het brein dat een bord spinazie gezonder is, dan nog zal het sneller voor een bord patat kiezen. Dat blijkt uit een uitgebreide studie.

In een onderzoek ondergingen 78 proefpersonen maar liefst 250 experimenten waarin het maken van beslissingen centraal stond. De situaties die de proefpersonen kregen voorgelegd komen in een gemiddeld mensenleven dagelijks voor. In een aantal experimenten kregen de proefpersonen te horen dat ze hun beloning op korte termijn zouden verliezen als ze voor de beloning op lange termijn gingen.

“Het is zo verleidelijk om een optie op korte termijn te kiezen, omdat het altijd direct beter is,” legt onderzoeker Bradley Love uit. “Het is moeilijk om de impact van een beslissing over een langere periode in te zien. Mensen hebben geen problemen met gevolgen op lange termijn als er ook op korte termijn een beloning met samenhangt.”